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Geography of Hazards 2152F lecture 9.docx

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Geography 2152F/G

Geography of Hazards 2152F Lecture 9 Technological Hazards ­ These have a wide and varied interpretation ­ They can vary from a single toxic chemical accident to an entire industry (i.e.  nuclear energy) ­ Other examples may include exposure to pollutants or hazardous waste ­ Hybrid disasters fit into this category o Example: an earthquake that causes an oil or chemical spill from a  pipeline ­ Technological disasters involving the environment are included in this category as  well o Example: singing of the Titanic, explosions of the Challenger and  Columbia space shuttles Vulnerability to Technological Hazards • Typically, the death toll from technological hazards is relatively low • Vulnerability is greatest for those involved in industry or transportation systems • Workers in resource industries in hinterlands are at higher risk (i.e. Miners) Types of Technological Hazards Extreme Hazards • Widespread and long term (nuclear accidents) • Cumulative effects (pesticides) Rare Catastrophes • Airplane crashes • Mine collapses • Ship wrecks Common • Automobile accidents • Poisons  Cumulative Effects ­ These are conditions that worsen slowly over time as exposure to a concentration  increases ­ Eventually, the concentration reaches a threshold critical to human health ­ Situations related to this include exposure to pesticides, acid precipitation,  groundwater contamination and ozone depletion Calculating Risks of Technological Hazards   Large­scale Structures (buildings, bridges, dams): o Risk is defined as the probability of failure during the lifetime of the  structure  Transportation (road, sea, rail): o Risk is the probability of death or injury per m travelled  Industry (manufacturing, power production): o Risk is the probability of death or injury per person per number of hours  exposed RADON ­ The primary source of radon gas is from the natural decay of uranium in rock and  soil ­ When radon is inhaled it then decays to polonium  and lodges in the lungs where it damages tissues ­ It is the 2  leading cause of lung cancer in North  America ­ Radon becomes a hazard when it is released into  our living space ­ It is difficult to detect because the gas is odorless,  colourless and tasteless ­ 5­10% of homes have potentially high radon  levels ­ Radon detections are commercially available in areas where it is of greater  concern ­ The gas can move quickly through non­saturated soil and can seep into homes ­ Basements are at higher risk especially in winter due to reduced air circulation  Genetically Modified Organisms • These are organisms that have had changes made to their DNA by the transfer of  genes • Example features in genetic engineering: o Chickens that lay low­cholesterol eggs o Tomatoes that can prevent some cancers o Bananas and potatoes to treat viral diseases in developing countries o Bacteria to quickly clean up oil and toxic spills Genetically Modified Food ­ The most common crops that are genetically modified are corn, soybean and  canola ­ Crops are modified to increase yields ­ Crops have been genetically engineered to have greater resistance to: o Changes in temperature and precipitation o Herbicides o Pests o Acidic soil ­ Bioengineers have been able to alter citrus tress (that could normally take 6 years  to produce fruit) to yield fruit in only one year ­ How safe are genetically modified foods?  o Scientists believe that the benefits outweigh the potential risks but support  more research ­ The UN Food and Agriculture Organization believes that genetically modified  crops have great benefits for developing countries Radiation • The pathways of radiation include in halation and ingestion (food, water) • The impact can be direct (effects are evident within days of exposure) or delayed  and chronic (leukemia, cancer) • The impact could also be indirect in the form of genetic effects • A person may not experience effects but may pass them on to their offspring in  the form of chromosomal changes or birth defects Sources of Radiation Mining of Uranium ­ In Canada, uranium is mined in Northern Saskatchewan and Northern  Ontario ­ Mines produce wastes known as tailings that can be radioactive hazard Production of Electricity  ­ Uranium is used in nuclear reactors  Nuclear Reactors • Most nuclear reactors in North America are located in the Eastern half of the  continent • They must be near sources of coolant (rivers or lakes) • They must be located near a market for electricity (eastern north America is much  more populated) • Nuclear is considered a clean source of energy because it does not emit the  greenhouse gases that cause climate changes Locations of Nuclear Reactors  Nuclear Accidents ­ A nuclear meltdown is an informal term for an accident that results in damage  from overheating ­ It occurs when the heat generated by a nuclear reactor exceeds heat removed by  cooling systems ­ In a meltdown, fuel rods turn to liquid and the walls of the reactor core could melt  from extreme heat ­ The hot liquid could melt through the bottom and the reactor and seep into the soil Three Mile Island Accident • This is the worst nuclear disaster in US history; it occurred on March 28 , 1979 • One of the two reactors on Three Mile Island in central Pennsylvania experienced  a partial meltdown • It was caused by a failure of a valve that controlled cool water entering the reactor  core • There were no direct injuries; minor amounts of radiation were released around  the site Chernobyl Accident • This is the worst nuclear disaster in world history; it occurred on April 26 , 1986 • The accident was a result of a flawed design, operator error and disregard of  safety regulations • An explosion at the plant caused the immediate deaths of 30 workers • An estimated 2500 deaths were caused by the disaster in the years after, many  from thyroid cancer Nuclear Energy ­ The combined concern over Three Mile Island and Chernobyl halted nuclear  development for a time ­ However, concern over greenhouse gas emissions has created a greater demand  for cleaner sources of energy ­ For example, Ontario is committed to closing all coal power plants in the province  by 2014 ­ To meet this objective, the province is investing in refurbishing existing nuclear  reactors and is planning to build new nuclear reactors as well Titanic • The ship was designed using advanced technology and was believed to be  unsinkable • The death toll was 1517; the high number was due to the lack of lifeboats for all  passengers • The wreckage was found by sonar in 1985 at a depth of 3.8 km Chronology of the Titanic Shipwreck  • A lookout on the ship spotted an iceberg in the ships path at 11:40pm and alerted  the captain • 37 seconds later, the ship struck the iceberg • 18 lifeboats were launched and Titanic sank at 2:20am • The Carpathia arrived at 4:10am and picked up survivors from the lifeboats Oil Spills ­ Oil spills most commonly occur in marine areas but can also occur on land due to  pipeline bursts ­ The environmental impact can be  devastating and cleanup can take months to  years ­ Oil penetrates into bird features and  mammal fur reducing their ability to insulate ­ Animals and birds are left vulnerable to  temperature changes and become less buoyant in water Exxon Valdez Oil Spill • This spill was caused by an oil tanker striking a rocky reef off the south coast of  th Alaska on March 24 , 1989 • This region is an important habitat for salmon, seals, seas otters, killer whales and  seabirds • 75 million liters of oil was spilled; the remote location made recovery efforts  difficult • It remained the worst oil spill in North America until the Deepwater Horizon oil  Spill Deepwater Horizon Oil Spill • Ththspill was caused by an oil rig that exploded in the Gulf of Mexico on April  20 , 2010 • 11 workers died in the explosion that was caused by methane gas rising up a drill  pipe • Approximately 8.5 million liters of oil escaped from the well every day for 5  months • After several failed attempts, the well was finally  capped with cement on September 19 , 2010 • The spill caused extensive damage to wetlands and  beaches along the US Gulf Coast  • The tourism industry faced severe economic loss during  the summer of 2010 • The US federal investigative report ultimately blamed  the BP oil company for the disaster. The report found  that the company: o Made a series of cost­cutting choices on  maintenance o Did not have a proper system in place to ensure 
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