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Lecture 10

Lecture 10 - Technological Hazards.doc

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Western University
Geography 2152F/G
Mark Moscicki

Lecture 10: Technological Hazards • Can vary from a single toxic chemical accident to an entire industry (ie. nuclear energy) • Other examples include exposure to…. • Hybrid disasters fit into this category o Ex. An earthquake that causes an oil or chemical spill from a pipeline • Technological disasters involving the environment are included in this category as well o Ex. sinking of the titanic, explosions of the Challenger and Columbia space shuttles  • Typically, the death toll from technological hazards is relatively low. • Vulnerability is greatest for those involved in industry or transportation systems. • Workers in resource industries in hinterlands are at higher risk (ie. Miners)  Types of Technological Hazards • Extreme Hazards o ­widespread and long term (nuclear accidents) o ­cumulative effects (pesticides)  • Rare Catastrophes o ­airplane crashes  o ­mine collapses o ­shipwrecks • Common o ­automobile accidents o ­poisons  Cumulative Effects • These are conditions that worsen slowly over time as exposure to a concentration increases. • Eventually, the concentration reaches a threshold critical to human health. • Situations related to this exposure to pesticides, acid precipitation, groundwater contamination and  ozone depletion Calculating Risks of Technological Hazards • Large­scale Structures (buildings, bridges, dams):  o Risk is defined as the probability of failure during the lifetime of the structure. • Transportation (road, sea, rail):  o Risk is the probability of death or injury per km travelled  • Industry (manufacturing, power production): o Risk is the probability of death or injury per person per number of hours exposed  Radon • The primary source of radon gas is from the natural  decay of uranium in rock and soil. • When radon is inhaled it then decays to polonium and  lodges in the lungs where it damages tissues. • It is the 2  leading cause of lung cancer in North  America • Radon becomes a hazard when it is released into our  living space. • It is difficult to detect because the gas is odourless, colourless and tasteless • 5 to 10% of homes have potentially high radon levels  • Radon detectors are commercially available in areas where it is of greater concern.  • The gas can move quickly through non­saturated soil and can seep into homes. • Basements are at higher risk especially in winter due to reduced air circulation  Radiation • The pathways of radiation include inhalation and, ingestion (food, water). • The impact can be direct (effects are evident within days of exposure) or delayed and chronic  (leukemia, cancer).   • The impact could also be indirect in the form of genetic effects  • A person may not experience effects but may pass them on to their offspring in the form of  chromosomal changes or birth defects. Sources of Radiation Mining of Uranium • In Canada, uranium is mined in northern Saskatchewan and northern Ontario. • Mines produce wastes known as tailings that can be a radioactive hazard  Production of Electricity • Uranium is used in nuclear reactors  Nuclear Reactors • Most nuclear reactors in North America are located in the eastern half of the continent. • They must be near sources of coolant (rivers or lakes)  • They must be located near a market for electricity (eastern North America is much more populated). • Nuclear is considered a clean source of energy because it does not emit the greenhouse climate change  Nuclear Accidents • A nuclear meltdown is an informal term for an accident that results in damage from overheating. • It occurs when the heat generated by a nuclear reactor exceeds heat removed by cooling systems. • In a meltdown, fuel rods turn to liquid and the walls of the reactor core could melt from extreme heat  • The hot liquid could melt through the bottom of the reactor and seep into the soil Three Mile Island Accident • This is the worst nuclear disaster in U.S. history; it occurred on Mar. 28, 1979  • One of the two reactors on Three Mile Island in central Pennsylvania experienced a partial meltdown. • It was caused by a failure of a valve that controlled cool water entering the reactor core. • There were no direct injuries; minor amounts of radiation were released around the site.  Chernobyl Accident • This is the worst nuclear disaster in world history; it occurred on Apr. 26, 1986. • The accident was a result of a flawed design, operator error and disregard of safety regulations • An explosion at the plant caused the immediate deaths of 30 workers. • An estimated 2500 deaths were caused by the disaster in the years after, many from thyroid cancer.  Nuclear Energy • The combined concern over Three Mile Island and Chernobyl halted nuclear development for a time. • However, concern over greenhouse gas emissions has created a greater demand for cleaner sources of  energy. • For example, Ontario is committed to closing all coal power plants in the province by 2014 • To meet this objective, the province is investing in refurbishing existing nuclear reactors and is  planning to build new nuclear reactors as well.  Titanic Shipwreck • The Titanic was a passenger liner that struck an iceberg and sank on its maiden voyage (Apr. 15,  1912). • The ship left Southampton, England on April 10  and was bound for NYC with 2224 passengers  • The ship was designed using advanced technology and was believed to be unsinkable. • The death toll was 1517; the high number was due to the lack of lifeboats fro all passengers • The wreckage was found by sonar in 1985 at a depth of 3.8 km  • A lookout on the ship spotted an iceberg in the ship’s path at 11:40pm and alerted the captain. • 37 seconds later, the ship struck the iceberg. • 18 lifeboats were launched and Titanic sank at 2:20 am • The carpathia arrived at 4:10 am and picked survivors from the lifeboats  Oil Spills • Oil spills most commonly occur in marine areas but can also occur on land due to pipeline bursts. • The environmental impact can be devastating and clean­up can take months to years. • Oil penetrates into bird feathers and mammal fur reducing their ability to insulate • Animals and birds are left vulnerable o temperature changes  and become less buoyant in water  Exxon Valdez Oil Spill • This spill was caused by an oil tanker striking a rocky reef off  the south coast of Alaska on Mar. 24, 1989. • This region is an important habitat for salmon, seals, sea otters  killer whales and seabirds  • 75 million litres of oil was spilled; the remote location made  recovery efforts difficult. • It remained the worst oil spill in North American history until  the Deepwater Horizon Oil Spill.  Deepwater Horizon Oil Spill • The spill was caused by an oil rig that exploded in the Gulf of  Mexico on Apr. 20, 2010.  • 11 workers died in the explosion that was caused by methane  gas rising up a drill pipe  • Approximately 8.5 million litres of oil escaped from the well  every day for 5 months. • After several failed attempts, the well was finally capped with  cement on Sep. 19, 2010  • The spill caused extensive damage to wetlands and beaches along the U.S. Gulf Coast.   • The tourism industry faced severe economic loss during the summer of 2010. • The U.S. federal investigative report ultimately blamed the BP oil company for the disaster.  The  report found that the company: o ­made a series of cost­cutting choices on maintenance o ­did not have a proper system in place to ensure safety  Infrastructure Failure • The most well­known recent example of infrastructure failure in North American occurred in  Minneapolis on Aug 1. 2007  • A highway bridge over the Mississippi River suddenly collapsed during evening rush hour killing 13  people. Minneapolis Bridge Collapse • The cause was deemed to be excessive weight from vehicles and construction equiptment  • The bridge supports were not of proper thickness and an extra
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