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PSYCH 2B03 (108)
Chapter 4

Chapter 4 Summary

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McMaster University
Richard B Day

Chapter 4: Personality Traits, situations and behavior neuroticism, ego control and self­monitoring: words invented by psychologists to describe  how people differ psychologically.  more obscure labels like: parmia, premsia, and alexithymia  most often psychologist who follow the trait approach begin with common sense and  ordinary words and their works seeks to base the scientific measurement of individual  differences on familiar concepts such as sociability, reliability, dominance, nervousness  and cheerfulness.  as a result personality psychology and everyday human observation are in some ways not  so different. Both seek to characterize people using similar kinds of terms and it is even  possible to compare one approach to the other.  I.e.: research on accuracy in personality judgment compares everyday judgments that  people make of each other to personality assessments based on research and  standardized instruments  Important to keep 2 things in min when considering trait approach to personal psychology  1. This approach is based on empirical research that mostly uses correlational designs. Trait psychologists put a great deal of effort into the careful construction of methods, such as personality tests, for accurately measuring how people differ. 2. Focuses exclusively on individual differences. It does not attempt to measure how dominant, sociable, or nervous anybody is in an absolute sense; there is no zero point on any dominance scale or on any measure of any other trait. The trait approach does try to measure the degree to which a person might be more or less dominant, sociable or nervous than someone else. (Technically- trait measurements are made on ordinal rather than ratio scales.)  the trait approach by its very nature is prone to neglect those aspects of human psychology that are common to all people as well as the was in which each person is unique. The Measurement of Individual Differences: • certain psychological properties and processes are universal  • all people have biological based needs for food, water and sex • other properties of individuals differ yet still allow them to be grouped  • each individual is unique, and cannot meaningfully compared with anyone else Summary:  ▯ trait approach to personality begins by assuming that individuals differ in their characteristic  patterns of thought, feeling and behavior. These patterns are called personality traits.  People are Inconsistent:  • casual observations confirm that personality traits are not the only factors that control an  individual’s behavior; situations are important as well  • situations vary according to people who are present and the implicit rules that apply ie  behaviour at church vs party  • people differ from each other in the degree to which hey have developed a consistent  personality for themselves  • this difference may be related to psychological adjustment as well as age; several studies  suggest that the consistency of personality is associated with general mental health • more consistent people appear to be less neurotic, more controlled and more pro­social  Summary:  ▯ Classifying people according to traits raises an important problem, however; people are  inconsistent. Indeed some psychologists have suggested that people are so inconsistent in  their behavior from one situation to the next that it is not worthwhile to characterize them in  terms of personality traits. The controversy over this issue is called the person­situation  debate.  The Person­Situation Debate: “Which is more important for determining what people do, the person or the situation?” ▯ argument  raised that personality traits do not exist, psychologists that argued this were the protagonists in the  debate.  Debate was mostly triggered by Mischel’s book Personality and Assessment. In it, Mischel argued  that behavior is too inconsistent from one situation to the next to allow individual differences to be  characterized accurately in terms of broad personality traits; other psychologists (geared towards  technology and practice of personality assessment) emphatically disagreed. ▯ Lead to person­ situation debate Controversy of this issue leads to the heart of how everybody thinks about people and the way we  resolve the debate has important implications for how we understand bases of individual  differences and important life outcomes  3 issues present:  i. Does the personality of an individual transcend the immediate situation and  provide a consistent guide to her actions, or is what a person does utterly  dependent on the situation she is in at the time? Because our everyday  intuitions tell us that people have consistent personalities.  ii. Are common, ordinary intuitions about people fundamentally flawed, or  basically correct? iii. Why do psychologists continue to argue about the consistency of personality,  year after year, decade after decade when the basic empirical questions were  settled long ago? • Issues in person­situation debate are important because they are aimed at very  foundations of trait approach.  • Situation argument has 3 parts:  i. A thorough review of the personality research literature reveals that there is  an upper limit to how well one can predict what a person will do based on any  measurement of that person’s personality, and this upper limit is rather low  ii. Therefore, situations are more important than personality traits in determining  behavior. (this is the origin of the term situationism)  iii. Therefore, not only is the professional practice of personality assessment  mostly a waste of time, but also, everyday intuitions about people are  fundamentally flawed. The trait words used to describe people are not  legitimately descriptive, because people generally tend to see others as being  more consistent across situations than they really are.  Predictability:  The Situationist Argument: ▯ definitive test of usefulness of personality trait is whether it can be used to  predict behavior ▯ if know level/score on trait, use to predict one’s actions in the future ▯ argue that predictive capacity is severely limited.  ▯ there is no trait that you can use to predict someone’s behavior with enough   accuracy to be useful  ▯ how well a person’s behavior is in one situation can be predicted either from   his behavior in another situation          or from his personality trait scores ▯ in the research literature, predictability and consistency are indexes by the  correlation coefficient. (Indexes the association or relationship       between 2 variables such as personality score and behavioral  measurement.)  ▯ both positive and negative correlations imply that one variable can be  predicted from knowledge of the other. But if it is near 0, means 2         variables are unrelated.  ▯ Mischel’s original argument was that correlations between personality and  behavior or between behavior in one situation and behavior in      another situation seldom exceed 0.30. Later Richard Nisbett revised the  estimate to 0.40. Implication in both cases was that such      correlations are small and that personality traits are unimportant in shaping  of behavior.  ▯ claim of concerning unpredictability of behavior continues to echo through  the modern research literature ▯ some psychologists concluded that for all intents and purposes, personality  did not exist. This was based on 2 premises:  i. situationists are right and 0.40 is the upper limit for predictability  of a given behavior from personality variables pr behavior in other  situations  ii. this upper limit is low                The Response:  ▯ rebuttal had 3 points:  i. unfair literature review  ­ Mischel’s review of personality literature was selective and unfair  (one proof: it is very short)  ­ To stipulate the Mischel­Nisbett figure: assume that correlation of  about 0.40 is upper limit for how well personality traits can predict  behavior as well as for how consistent behavior is from one  situation to another.  ii. we can do better  ­   0.40 upper limit is a result of poor or less optimal research  methodology ­ weak findings summarized by Mischel do not imply that  personality is unimportant, merely that psychologists can and  must do better research (i.e.: do research in real life situation  rather than lab set up) ▯ measure behavior in real life ­ trait of self monitoring­ “high self monitors” quickly change their  behavior according to situation whereas “low self­monitors” are  more likely to express their personality consistently from one  situation to the next ▯ check for variations in consistency ­ should focus on general behavior trends instead of single actions  at particular moments (average).  ▯ seek to predict behavioral  trends rather than single acts  iii. a correlation of 0.40 is not small  ­ remember to be impressed (or depressed) by situationist critique  of personality traits, you must believe 2 things: (1) a correlation of  0.40 represents the true upper limit to which once can predict  behavior from personality or see consistency in behavior form  one situation to another and (2) this is a small upper limit.  ­ Critical to evaluate how much predictability correlation of size  granted by situationist critiques really represents, but to asses if  0.40 is big or little, need a standard of comparison  ­ 2 kinds of standards are possible: absolute and relative. ▯ Absolute: calculate how many correct and incorrect  predications of behavior a trait measurement with this degree of  validity would yield in a hypothetical context.  To evaluate this  correlation against relative standard, you can compare this 
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