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Chapter 11

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Richard B Day

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Chapter 11: Empathy and Egotism • Altruism­ behaviour that is aimed at benefitting another person; altruistic  behaviour can be motivated by person egotism, or it can be prompted by “pure”  empathic desire to benefit another person, irrespective of personal gain • Volunteerism is thought to be a naturally related concept to altruism; volunteerism  and help for those in need has waned in the wake of the poor economy • Egotism­ the motive to pursue some sort of personal gain or benefit through  targeted behaviour; one of the most influential of all human motives • No matter how noble the altruism may appear, those in the egotism­altruism camp  believe that all altruistic actions produce an underlying benefit to the person who  is doing the good deeds • Egotistical or self­benefiting actions involving altruism basically take one of 3  forms: (1) the helping person gets public praise or even a monetary reward, along  with self­praise for having done that which is good, (2) the helping person avoids  social or personal punishments for failing to help, or (3) the helping person may  lessen his or her personal distress at seeing another’s trauma • Empathy­ an emotional response to the perceive plight of another person; may  entail a sense of tenderheartedness toward that other person • Altruism may occur because of egotism, however, these egotistical motives  cannot account for the helping= empathy­altruism hypothesis • People help at least partially in order to avoid aversive arousal and negative  emotions that may occur as a result of not helping another • Having empathy for another leads to a greater likelihood of helping that other  person • “Pure” altruism arising from human empathy has been viewed as a viable  underlying motive for helping • For adult males, the empathy correlations for monozygotic and dizygotic twins  were found to be .41 and .05 • Areas of the prefrontal and parietal cortex are essential for empathy • Empathy requires the capacity to form internal simulations of another’s bodily or  mental states • Helping another and feeling good about oneself are compatible • A way to increase people’s likelihood of helping is to teach them to have greater  empathy for the circumstances of other people • One simple approach is to have a person interact more frequently with people  who need help, then once the individual truly begin the understand the  perspectives and motives of the people who are being helped, this insight breaks  down the propensity to view interpersonal matters in terms of “us versus them” • Another means of enhancing empathy is to point out similarities with another  person that may not have been obvious • One final approach for promoting empathy involves working with those people  who especially want to see themselves as different from others; such people must  be taught how they do share characteristics with others and how their illusory  specialness needs may be preventing them from deriving pleasure from  interacting with other people • Some individuals may incorporate helping into their personal identity such that  anything other than altruistic behaviour in types of situations does not feel  authentic and thus isn’t considered as a viable behavioural option • Individuals who strongly value prosocial acts, such that this becomes a piece of  their identity, volunteering becomes an important source of self­esteem • Collectivism as an ideology may in fact be a form of altruism or prosocial  behaviour that affects an entire community; in prioritizing the welfare of others  above one’s own welfare, helping behaviour becomes a part of the normed social  structure and not behaving in in a way that serves the greater good is punished,  while engaging in helping behaviour is rewarded • Gratitude taps into the propensity to appreciate and savor everyday events and  experiences • Gratitude emerges upon recognizing that one has obtained a positive outcome  from another individual who behaved in a way that was (1) costly to him or her,  (2) valuable to the recipient, and (3) intentionally rendered • Gratitude should be greater when the giving person’s actions are judged  praiseworthy and when they deviate positively from that which was expected • Benefit finding­ a person may come through a major medical crisis or problem  and discover benefits in that experience • Gratitude is viewed as a prized propensity in the Hindu, Buddhism, Christian,  Muslim, and Jewish traditions • Those who kept weekly gratitude journals were superior in terms of (1) the  amount of exercise undertaken, (2) optimism about the upcoming week, and (3)  feeling better about their lives; these individuals also reported greater enthusiasm,  alertness, and determination, and they were significantly more likely to make  progress toward important goals pertaining to health, interpersonal relationships,  and academic performances • Those in a gratitude condition were (1) more optimistic, (2) more energetic, (3)  more connected to other people, and (4) more likely to have restful sleep • Adolescents who were found to be more likely to “count blessings” were also  higher in life satisfaction and lower in experiences of negative affect; feeling  grateful was strongly associated with positive feelings about school experiences • A Japanese form of meditation known as Naikan enhances a person’s sense of  gratitude • Gratitude may be even more important to cultivate in individuals who are lower in  regular positive emotional experiences • Times of strife may lead to emphasis of different priorities and might offer  opportunities to build on positive traits such as gratitude • People scoring higher on the Gratitude Questionnaire report feeling more  thankful and more grateful • Higher scores also correlate with elevated positive emotions, vitality, optimism,  hope, and satisfaction with life, empathy, sharing
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