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Chapter 1

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PSYC 3570
Erin Allard

PSYC 3570 Unit 1 Chapter 1 History of Death • Aries four psychological themes 1. Awareness of the individual 2. The defence of society against untamed nature 3. The belief in an afterlife 4. Belief in the existence of evil • Death was primarily a community event in early history o Ritualization was a way of protecting fragile human societies from the uncontrollable nature and  malevolent gods o Early Christian dead were assigned the role of peaceful sleepers • Christian era o A thousand years in death of self became a great concern o Became more aware of self as individual o My own life, my own soul is at stake o Quality of life was increasing o People didn’t want to surrender earthly existence unless post­mortem bliss was assured o Hour of death became the most important hour of life o Ave Maria became fervent prayer for death o Death was no longer a natural part of life it was a transformation • Rationalism and Science (twisted death) o Death became strange, alien, and sometimes perverted o Death and sex became strange taboos to speak of o Fear of being buried alive emerges and becomes widespread • Growing importance of family life and privacy + widespread technological advances (Death of the  other) o People began to live as a tight­knit family and not cogs in the greater society o Lead to individual grief breaking through communal ritual o People didn’t mourn the fact of dying but the physical separation of the individual o View made possible by the dismissal of purgatory, hell, and an eternity of suffering o Death revisioned as a guilt free trip • 19  century (The Invisible Death) o Does not revoke death of another but takes us somewhere else o Death became dirt and then became medicinalized o Why? Because success became everything • Death became seen as “failure of the machine” o Thought people needed to be protected from thoughts of their imminent death o Enter: denial, avoidance, misrepresentation o People died neither in grace or in peril o Death no longer evil or a sacred passage Not Think about Death: A Failed Experiment • Not taught to us or exposed to us in our education • Seen vaguely through Hollywood versions and the news 1 [Type text] [Type text] [Type text] • Till the Clouds go By (1946) is a movie depicting a Hollywood version of a death scene where the friend  avoids final exchange and friend dies without a final exchange • Death to the doctor and not the bereaved Listening and Communicating • Physicians are listening and communicating more now o Tending to the needs, concerns, and wishes of the family of the dying • Fatalism o “when your numbers up, it’s up” o Outcomes are determined in advance, nothing we can do so why bother o What communication experts call a silencer o Take fatalistic approach to end conversation before it begins Your Self­ Inventory Of Attitudes, Beliefs, And Feelings Attitudes, Experiences, Beliefs and Feelings Attitudes • Refer to our action tendencies (I am ready or not ready to act) Beliefs • Refer to our worldview • Fatalism is one type of belief Feelings • Provide us with qualitative information • Status report on our sense of being • Two people can have the same attitude or belief about something but feel emotionally very different  (different driving force for attitudes and beliefs) Personal Experience • Influences our attitudes, beliefs, and feelings • There is a profound experiential differences between people who have had a personally significant death  and those for whom death has remained a distant topic • Just because someone had experienced a loss does not mean they are more capable of supporting others How Does State of Mind Affect Death­Related Behaviour? • The Living Will o Available since 1968, yet most people haven’t used it o Most people have not thought about their own deaths and think of it as a long way off • Should I sign an organ doner card o Most people who have not signed this carry more death anxiety o Signing seems related to a particular persons attitudes and anxieties about death • Stepping off the curb o Difference between people who cross safely and people who don’t o People who don’t expressed more dissatisfaction in life and higher rates of suicide contemplation o More frustrated with life • In God they trust 2 PSYC 3570 Unit 1 Chapter 1 o Those with positive religious coping styles post cardiovascular surgery experienced less pain and  distress o Were able to draw on their faith and others who shared their faith Man is Mortal: But What Does That Have To Do With Me? • In The Death of Ivan Ilych , Leo Tolstoy provides an insightful portrait of the confusions and urgencies  that can afflict everybody in the situation. • Peter Ivonovich’s Response (The Death of Ivan Ilych) 1. Only upon the viewing of the corpse is Ivan’s death truly realized There is a difference between intellectual knowledge and emotional realization 2. Peter immediately becomes concerned for himself No thoughts towards Ivan or his wife 3. Wishes to leave the house with the thought that death is safely behind 4. Peter’s basic strategy is to differentiate himself from Ivan People do die, but not people like himself 5. Once peter has quelled his momentary panic he is able to discuss Ivan’s death More interested in factual details than feelings and meaning Anxiety, Denial, and Acceptance: Three Core Concepts • Denial o Form of avoiding death anxiety o Reject key features of reality to avoid or reduce anxiety o Peter denies he is as mortal as Ivan to distance himself from the death • Acceptance o How does this response differ from resignation or depression? o What would we accept and on whose authority? • Anxiety o Condition that seeks its own relief o Sorrow oriented towards the past and anxiety towards the future Studies and Theories of Death Anxiety  • Self­ report questionnaires are widely used in studies of death anxiety.  • Self­ report instruments have the advantage of brevity, convenience, and simple quantitative results.  • There are limitations to what we can learn from them: 1. Low scores on death anxiety scales are difficult to interpret. Do they mean low anxiety or high denial?  2. How high is high anxiety, and what is a “ normal” level? Little has been learned about the level of death  anxiety that is most adaptive in various situations because little information is acquired about how the  questionnaire responses relate to real life behaviour.  3. Respondents often are selected opportunistically. College students continue to be over­represented, and  members of ethnic and racial minorities continue to be underrepresented.  4. The typical study is a one­ shot affair. How the same respondents might express their attitudes at another time  or in another situation is seldom explored. Major Findings From Self ­Reports of Death and Anxiety How much do we fear death? • Most studies show low to moderate fear levels of death • Maybe people are convincing themselves they’re not afraid? Gender Differences in Death Anxiety? 3 [Type text] [Type text] [Type text] • Women tend to score higher on self­report measures then men • Women are more comfortable dealing with their thoughts • Could be more comfortable admitting it • Nurses report higher levels of death anxiety but accept death as an integral part of life Age Differences in Death Anxiety? • No real age differences or at least slightly lower levels for elders • Episodes of intense death anxiety in the elderly • Brought on by the loss, increased health concerns • Death anxiety higher in adolescence and early adulthood • Specific concerns about dying before doing everything they wanted to do • Dying alone, not being remembered • Russac et. al. (2007) ­ Death anxiety peaked for both genders around 20, women experience a secondary  peak entering their 50’s, both men and women fear death at the height of their reproductive abilities,  women feel death anxiety again at 50 around the time their
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