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Chapter 7

PSYC12 – Chapter 7 Notes.docx

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University of Toronto Scarborough
Health Studies
Michelle Silver

PSYC12 – Chapter 7 Notes • Ageism: stereotyping, prejudice, and discrimination based on age o Typically refer to ageism with respect to stereotyping and prejudice  against older people • Both young and older people seem to have easy access to stereotypes about aging,  but access to stereotypes about the young appears to be much more limited • The reasons ageism is given a special chapter are threefold: o First, ever since 1945, academicians, policy makers, and politicians have  focused on the baby boomers because of the unique phenomenon they  represent – it has been easy to focus on this segment of the population  (they are a large spike) as a sort of litmus test to gauge what society as a  whole ought to be concerned with at any given time o As this large segment of the population retires from work and enters their  “golden years,” society is moving (with mixed success) to address the  issues and concerns of older baby boomers o Secondly, because of the relative lack of attention it has received from  researchers who specialize in the study of stereotyping; social  psychologists o Specifically, social psychologists typically have been concerned with the  effects of sexism and racism, to the virtual neglect of what some  researchers refer to as the third­ism – ageism o A parsimonious explanation is that age as an important factor influencing  social behaviour is not salient to many psychologists because the majority  of them are aging baby boomers themselves o Thirdly, the aging process represents a unique set of factors for researchers  in prejudice and stereotyping o Aging is different from examining racism or sexism because the members  of an outgroup (the young) will eventually become part of an ingroup • Specifically, researchers have typically used two approaches in dealing with the  issue of how to measure ageism o Some have asked participants to indicate their attitudes toward “older  people” in general  The way the question is asked has a major impact on the type of  answers people will give o Because people are “cognitive misers,” they are often reluctant to abandon  stereotypes because stereotypes require little effortful cognition but they  still get the job of social perception done fast o When faced with the cognitive dissonance of having a negative attitude  toward older people in general and having an older friend, loved one, or  relative, people may be inclined o create a subcategory for their friend or  relative • In a series of careful experiments, Brewer and her colleagues found that people  have a generally negative view of the superordinate category “older people,” but  they have several subcategories of older people • We first sort the world according to general categories (race, gender, age, etc.),  and that categorization limits or influences how subsequent person perception  occurs and the impressions one has of the target individual • According to Brewer et al., when we do not have further specific information that  allows us to place the individual in a subcategory, the superordinate category is  used as a kind of default for thinking about (and stereotyping) the individual • Schmidt and Boland found that people have a number of subcategories for older  people (participants generated from 2­17 groups) o These subcategories were organized in a hierarchical structure, with a  cluster of negative subcategories, positive subcategories, and general traits  (retired, poor eyesight, etc.) at the top of the hierarchy o There were twice as many negative as positive subcategories (negative =  despondent, mildly impaired, vulnerable, severely impaired,  shrew/curmudgeon, recluse, nosy neighbour, and bag lady/vagrant)  (positive = John Wayne conservative, liberal matriarch/patriarch, sage, and  perfect grandparent) • Hummert found support for 8 of Schmidt and Boland’s 12 subcategories: perfect  grandparent, liberal matriarch/patriarch, vulnerable, despondent, severely  impaired, shrew/curmudgeon, recluse, and John Wayne conservative o Hummert’s study: although there was a good deal of cross­sample  agreement in the subcategories themselves, there was less agreement about  what constituted each subcategory • Overall, people have a more negative attitude toward older people than toward  younger people • Nuessel points out, the fact that U.S. society has far fewer positive terms for older  people (mature, veteran, venerable) indicates the presence of a strong individual  an institutional ageism • Butler – two types of ageism o Benign Ageism: a subtle type of prejudice that arises out of the conscious  and unconscious fears and anxiety one has of growing old o Malignant Ageism: a more pernicious stereotyping process in which older  people are regarded as worthless o Because of its subtle nature, benign ageism is much more common • Stereotypes about the elderly suggest that older people are tired, slow, ill  forgetful, uninformed, isolated, and unproductive • Research suggests that Americans regard older adults as “warm but incompetent” o Such perceptions lead them to treat older people with pity, but not respect • Ageism is one of the most unnoticed and socially condoned forms of prejudice • Bell found that media, and in particular, television portrayals of older people have  changed in positive ways over the decades • Palmore suggests that positive stereotypes are indicative of what he calls “positive  ageism,” which is prejudice and discrimination in favour of the aged • Positive ageism assumes that older people are in need of special care, treatment,  or economic assistance  • Palmore identified eight common positive stereotypes people have of older  people: o Specifically, older people are believed to be kind, happy, wise,  dependable, affluent, politically powerful, enjoying more freedom, and  trying to retain their youth o However, there is little evidence to support the factual basis for any of  these stereotypes; the reality is that older people are as likely as younger  people to have these characteristics • There is much evidence to suggest that well­intentioned, positive stereotypes of  older people – what Palmore terms “pseudopositive attitudes” – can lead to  patronizing language and behaviour toward older people and a loss of self­esteem  in older persons • People with very positive attitudes toward older people often seem to  communicate with older people according to negative stereotypes about older  persons • Two major types of negative communication have been identified by researchers:  overaccommodation and baby talk o Overaccommodation: younger individuals become overly polite, speak  louder and slower, exaggerate their intonation, have a higher pitch, and  talk in simple sentences with elders o This is based on the stereotype that older people have hearing problems,  decreasing intellect, and slower cognitive functioning o A more negative, condescending form of overaccommodation is what is  termed “baby talk” (simplified speech register with high pitch and  exaggerated intonation) o Primary baby talk (used when talking to babies), but such intonation is  also used when talking to pets, inanimate objects, and adults (secondary  baby talk) o Caporeal, Lukaszewski, and Culbertson found that older people who have  lower functional abilities preferred secondary baby talk to other types of  speech, because it conveys a soothing, nurturing quality  This is interesting because older persons who have higher  cognitive and social functioning regard secondary baby talk as  disrespectful, condescending, and humiliating  In addition to these features, secondary baby talk is ageist and  insulting because it connotes a dependency relationship o Cross­cultural research also indicates that both primary and secondary  baby talk appear to be universal, occurring in small preliterate societies as  well as modern industrialized cities • Infantilization: one of the more pernicious stereotypes about older people, is the  belief that elders are like children because of their inferior (to young and middle­ aged adults) mental and physical ability • Many experiments in the altruism literature suggest that the reason the offer to  help another can be misconstructed is that the offer implicitly suggests to the  target that they need help • Being offered help by others can undercut one’s self­esteem and sense of  competence and freedom • People with high self esteem are much less likely to request help than those with  lower self­esteem • According to Arluke and Levin, infantilization creates a self­fulfilling prophecy in  that older people come to accept and believe that they are no longer independent,  contributing adults (they must assume a passive, dependent role) • Arluke and Levin argue that by accepting such a role and the childlike behaviour  that accompanies such acceptance, older people are faced with three negative  consequences: o First, the social status of older people is diminished through the decrease  in responsibility and increased dependency o Second, when society sees childlike behaviour in an older person, it may  feel justified in its use of psychoactive medication, institutionalization, or  declarations of legal incompetency o Finally, the political power of older people is reduced when older people  come to believe their ability and impact on society is limited • A study by Levy, Slade, Kunkel, and Kasl found that older people who had more  positive self­perceptions about aging lived about 7.5 years longer than those with  a more negative self­perception of aging  • Indirect evidence for the notion that anxiety and negative expectancies directed  toward an older target lead that target to also feel anxiety and generalized negative  affect (about oneself and one’s young interaction partner) and to suffer  performance deficits as a result • Cooley’s “the looking­glass self:” a major part of who we are, who we believe our  “self” is, is derived from our social interactions and the feedback about our self  that others give us • Giles and his colleagues also found that the older victim of patronizing talk was  seen by older (but not young) raters as helpless, weak, and less alert • Much research has shown that it is uncomfortable to have a member of one of  those core groups verify negative stereotypes about that group o When that happens, the easiest way to protect one’s self­esteem is to keep  that group in high regard, and the best way to do this is to derogate the  unusual member and distinguish them from the group as a non­member or  a rare aberration • Self­esteem scores of older people living independently in the community tend to  be almost double the scores found in high­school students • Aging affects the self in three ways: o First, one develops a stable self­concept  Snyder has found that as one gets older, one’s self­monitoring  scores drop, indicating a more stable, coherent self o Second, the reduction in the social roles one has as one gets older reduces  the possibility for conflict between various aspects of the self o Third, aging is not a difficult period of working to develop oneself but is a  time of simply maintaining one’s self, roles, and abilities • However, some people never develop a firm concept of their self, and they are left  feeling confused and acting inconsistently; these people cannot test who they are  and therefore are vulnerable to negative information about themselves (Atchley) • Atchley also notes two other factors that contribute to a low self­esteem among  some elders: loss of physical capacity and loss of control over one’s environment • Research has shown that counsellors, educators, and other professionals are just  as likely as other individuals to be prejudiced against older people • Levenson suggests that the medical community implicitly trains its doctors to  treat patients with an age bias, putting little value on geriatrics in the medical­ school curriculum, and approaching the treatment of older people with a  noticeable degree of apathy or even disdain • According to Levenson, doctors all too often think that because old age is  unstoppable, illnesses that accompany old age are not that important, because old  age is unstoppable, illnesses that accompany old age are not that important,  because such illnesses are seen as a natural part of the aging process • Many therapists are what Kastenbaum calls “reluctant therapists” when it comes  to older clients, because of many pervasive stereotypes therapists may have about  older people • The mixed data on the issue of ageism among psychological therapists has led  some researchers to the conclusion that the bias observed in the delivery of  psychological services indicates not ageism, but a healthism (stereotypes about  individuals who are in poor physical health) • Because older adults frequently present with health problems, this may bias  psychologists in assessing the presence and extent of any mental­health problems • Grant’s several ways in changing elements of age/health bias: o Professionals need to 1) continually assess their own attitudes toward  older people o 2) Confront ageism and healthism where it arises o 3) Institute geriatrics programs in hospitals and mental­health practices,  and o 4) Integrate into their training a thorough knowledge of healthism and  ageism, as well as become well versed on what happens when humans age • Gerontophobia: an irrational fear, hatred, and/or hostility toward older people – it  is a fear of one’s own aging and of death o Because older persons a
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