Textbook Notes (363,502)
Canada (158,383)
Economics (697)
Prof (5)

Sociology Notes.docx

10 Pages
Unlock Document

Western University
Economics 1022A/B

Sociology Notes Chapter 1 – What is Sociology? Introduction: ­ Many sociologists adopt a viewpoint developed over a century ago by the French  sociologist Emile Durkheim (1858­1917) in his investigation of suicide ­ Many of Durkheim’s contemporaries thought that mental illness, inherited  tendencies, or unhappiness were causes of suicide ­ Although each of these explanations had merit, Durkheim believed that they  focused too much on the person as an isolated individual ­ Durkheim argued that social factors – factors pertaining either to group structure  or to the relationships among individuals in groups – also affect suicide ­ Durkheim called these social sources of behavior social facts ­ Social facts point to social or group­level explanations of behavior, such as  ethnicity, gender, place of residence, and marital status ­ In his classic study of nineteenth­century suicide, Durkheim uncovered variations  that pointed to social causes of suicide: men had higher suicide rates than women,  Protestants higher rates than Catholics and Jews, older people higher rates than  the young, and single people higher rates than the married ­ Durkheim saw the greater frequency of suicide among men, Protestants, the older,  and the unmarried as due, in part, to the relative social isolation they experienced ­ As a group, men were more independent than women; Protestants on average  were less integrated into religious communities than Catholics and Jews; the older  and the unmarried generally had fewer ties to friends and family than the young  and the married ­ Durkheim called the suicides that occur because of the lack of such social ties  egoistic suicides ­ Excessively strong social ties, claimed Durkheim, can also lead to higher suicide  rates ­ This kind of suicide, called altruistic suicide, is exemplified by suicide bombers ­ Durkheim identified other types of suicide, also with social origins ­ Anomicsuicides are found in societies marked by insufficient regulations, a  condition that might arise in times of extensive or rapid social change ­ In anomic societies individuals experience feelings of unpredictability or being  without limits, and are thus prone to suicide ­ Fatalistic suicides occur in societies having too many rules and too few options;  individuals may feel trapped, with suicide the only way out ­ In his explanation of suicide, Durkheim demonstrated how social conditions affect  human behavior ­ Sociologists never argue that behavior is fully determined by the common  experiences that may arise from group membership; sociologists accept that  people can and do make choices ­ But social environments, which may be different in different groups, cannot be  ignored ­ Thus, rates of behavior (e.g., of suicide, divorce, or alcoholism) in various groups  (e.g., men and women, Canadians and Americans) may differ according to these  differing circumstances ­ Suicide is obviously only one of the topics examined by sociologists (many more  are examined in later chapters) Sociology: Its Modern Origins and Varieties ­ Although some sociology existed prior to the eighteenth century, the French and  Industrial Revolutions kindled its modern development ­ Each caused upheavals in traditional European life: the French Revolution  expanded the potential for democracy; the Industrial Revolution led to a new  economy, the further growth of trade and cities, and a radically new organization  of work ­ One result of these two upheavals was that relatively small, simple, rural societies  gave way to more urbanized, heterogeneous, dynamic societies, marked by  increasing conflict and growing social problems ­ At about the same time as these social changes were occurring, science and  scientific explanations were beginning to replace religion and theological  explanations of natural phenomena  ­ Where earlier explanations were rooted in religious dogma based on authority and  faith, scientific explanations were based on observation and reason ­ Many people hoped that a science of society, applied to its social ills and growing  pains, could bring societies to new heights of cooperation, good will, and orderly  growth ­ Credited by some as its founder, Auguste Comte (1798 – 1857) saw sociology as  both a religion and a science; sociologists would be its “priests” who would guide  societies through turbulent times and heal their social problems ­ Almost immediately after its birth, disagreements arose concerning the approach  to research that sociology should take (discussed in chapter 2) ­ There were also disputes over the extent to which group membership affects  behavior and how societies are structured ­ Some early sociologists, among them Durkheim, argued that society is based on  consensus and cooperation ­ A modern society is structured like a human body: a collection of organs, each  performing a necessary function ­ Implicit in this view was the idea that various segments of society (organs) work  for the benefit of society as a whole (the body) and, hence, that social ills are  temporary phenomena curable by appropriate “medicines” and “repairs” ­ Others, such as Karl Marx (1818­1883), rejected this analogy and saw society as  made up of individuals and groups held together by the strongest members, who  use their power to coerce the weaker members into submission ­ In this account, social ills are chronic and serious, built into the very structure of  society; cures can come only from radical social change in which the powerful are  forcibly overthrown and a more cooperative society established ­ Put more simply, some believe societies to be founded upon consensus and  cooperation, while others assert that power, coercion, and conflict mark their  existence ­ Proponents of these two alternatives, historically known as functionalism (or  structural­functionalism) and conflict theory, respectively, became major  protagonists, each fighting to make their perspective dominant in the new science  of society  ­ Later, a third (“micro”) approach emerged, called symbolic interactionism,  followed by a range of feminist approaches Functionalism: ­ Functionalism borrowed three major concepts from biology and medicine:  function, equilibrium, and development  ­ The term function, first of all, means that social arrangements exist because they  somehow benefit society, and it points to the importance of each part of society  for the functioning and health of the whole ­ Following this logic, functionalists could even argue, for example, that female  prostitution is beneficial and functional for society ­ The general functionalist position is that if something persists in society,  especially, as in the case of prostitution, in spite of widespread disapproval, then it  must serve a function  ­ If it served no function, it would disappear ­ In the functionalist perspective, equilibrium, a stability based on balance among  parts and consensus, is seen as the natural state of a society ­ A society will return to equilibrium after it adapts to the inevitable occasional,  temporary, and minor problems, called dysfunctions, that occur from time to time ­ Equilibrium also means that a change in any one part of society will be felt in  other parts of society. For example, eliminating prostitution might lead not only to  more family disruption, but also, according to functionalist logic, to greater  premarital sexual activity and even to increased rates of sexual assault ­ Finally, the concept of development or progress is often, although not always,  implied in functionalist thought ­ Social change is seen as gradual and usually in the direction of both greater  differentiation, the development of new social forms, and functional integration ­ Through time, society adapts to its problems and is improved in the process Conflict Theory: ­ In contrast to functionalism, conflict theory suggests that power, not functional  interdependence, holds a society together; that conflict, not harmony, is society’s  natural state; and that revolutions and radical upheavals, not gradual development,  fuel social change and improvement  ­ According to this view, the major source of social conflict is inequality, something  that must be eradicated, not applauded (as in the functionalist argument) as a way  to ensure that society’s difficult jobs will be filled ­ Society is viewed as composed of groups acting competitively rather than  cooperatively, exploiting and being exploited rather than fulfilling a function for  the whole ­ “Functional for whom?” is the common question of conflict sociologists who  believe that existing social arrangements benefit the powerful – such as capitalists  and religious or political leaders, more often men, struggling among themselves  for dominance – but certainly not all of society ­ In perhaps the best­known example of conflict theory – and it should be  emphasized that Marxism is only one of several conflict perspectives – Marx  argued that contemporary society is held together by capitalist domination, which  pits the proletariat (workers) against the bourgeoisie (owners of capital) in a  constant struggle for profit from labour ­ Marx saw the relative calm of such societies as based not on consensus or  functional interdependence, as functionalists might argue, but on the capitalists’  coercion of the proletariat and the workers’ lack of awareness of their own  exploitation  ­ Only through revolution, Marx argued, can workers ever hope to change the  capitalist­dominated structure of society Symbolic Interactionism and the Micro Perspective: ­ Despite their different views of society ­ one emphasizing cooperation and the  other emphasizing conflict ­ both functionalists and conflict theorists tend to  downplay the influence of individual actors in their analyses ­  These theorists have a “macro” focus, concerned more with groups or societies  and their interrelationships  ­ Both functionalists and conflict theorists generally see individuals as shaped by  the groups and societies to which they belong, rather than the other way around ­ There is much truth to the macro point of view, but at the same time, we know  that individual actions can and do affect the larger group ­ Unlike most functionalists and conflict theorists, however, some  microsociologists prefer to begin their analyses with individuals and their  interactions ­ Rather than viewing individuals in terms of a mechanical analogy in which they  are pushed and pulled around by social forces, as did Durkheim in his work on  suicide, microsociologists view individuals as active agents ­ Behavior and attitudes can depend upon how individuals perceive, define, or  construct their social world ­ Symbolic interactionists claim that, unlike other animals, humans think and  interact on the basis of information encoded in strings of symbols, such as  sentences in a language like French or American Sign Language ­ According to Blumer’s (1969) view of symbolic interactionism, humans act  toward things on the basis of the meanings that the things have for them,  meanings that arise out of social interaction with others and are modified through  an interpretive process ­ Later, other microsociologists such as Homans (1950) took their cue about the  nature of individual­level processes and interaction from the psychology of  learning ­ According to learning theory, individuals learn in a variety of ways – for  example, by association or through reward and punishment; such individual­level  learning processes can explain social life by noting that, beyond the physical  environment, those with whom they interact are the source of most of the rewards  and punishments that people experience ­ According to the learning theory, people mutually shape each other’s behavior ­ More recently, other microsociologists such as Coleman (1990) took their cue  about the nature of social interaction from microeconomics ­ According to rational choice theory, the principles of microeconomics are  applicable whatever the objective, including explaining social behavior Feminist Theories: ­ Feminist sociology is the most important of the recent perspectives in sociology ­ Feminist sociology may be broadly defined as one of women from their stand  point and for women in the political sense of change ­ It asks the following “And what about the women?”; “why is women’s situation  as it is?”; “How can we change and improve the social world?” and “What about  differences among women?” ­ The last question points to variations in inequality and oppression by other  characteristics such as race, social class, age, and sexual orientation, among others ­ Feminist sociology also does not treat gender a
More Less

Related notes for Economics 1022A/B

Log In


Don't have an account?

Join OneClass

Access over 10 million pages of study
documents for 1.3 million courses.

Sign up

Join to view


By registering, I agree to the Terms and Privacy Policies
Already have an account?
Just a few more details

So we can recommend you notes for your school.

Reset Password

Please enter below the email address you registered with and we will send you a link to reset your password.

Add your courses

Get notes from the top students in your class.