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Chapter 1

Chapter 1: Introduction (Textbook Notes)

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Western University
Psychology 2011A/B
Imants Baruss

CHAPTER 1 FROM TEXTBOOK: INTRODUCTION An Example of Altered Consciousness  Terence McKenna – thinking he saw something UFO­like  Question: Was McKenna’s experience a true hallucination or perception of something that truly  exists?   Hallucinations:  • perceptions that do not correspond to physical reality   We are locked into a particular way of thinking about our experience   Perspectives on Consciousness   Three perspectives from which consciousness can be approached. Usually associated with  particular ways of thinking about consciousness: • The Physiological  • The Cognitive  • The Experiential   The Physiological:  • Physiological processes  • Within neuroscience  • Methods – biological sciences   The Cognitive:  • Cognitive processes  • Perception, thinking, memory, decision making, and creativity  • Within cognitive science – as well as psychology, philosophy and computer science  • Knowledge of cognitive events ▯ observation of behaviour   The Experiential:  • Conscious experiences that a person has for herself  • Phenomenological perspective  • Taken in psychology, philosophy, anthropology and religious studies  • Methods – Introspection: o  a person’s examination of her own experiences   There are interconnections between the three perspectives  • Example: marijuana affect’s a person’s brain, which in turn affects cognition and  experience   Problem – there are explanatory gaps between the three perspectives so that it is not clear  how these interconnections actually occur  • The physiological perspective is somewhat downplayed because it requires for its full  development more knowledge of physiology Definitions of Consciousness   Four common meanings of the word Consciousness:  • Consciousness1 o The registration of information and acting on it in a goal­directed manner  o Distinguishing between an unresponsive state of an organism and one in  which it is functioning normally within its environment  o To make discriminations among various stimuli, to process that information,  and, at least minimally, to act in a goal­directed manner  o The term consciousness is a variable, of which there can be more or less  o Most closely associated with both the physiological and cognitive perspectives  on consciousness • Behavioral Consciousness2 – Cognitive Perspective o The explicit knowledge of one’s situation, mental states, and actions  demonstrated behaviorally  o Would apply to human beings but eventually could also apply to computers  o Effort to capture from the outside the events of the experiential stream that  occur on the inside, as it were, for individuals  • Subjective Consciousness2 – Experiential Perspective  o The experiential stream of events that occurs subjectively for a person o Thoughts, feelings and sensations occur for us in a stream­like manner within  the confines of our subjective experience  *** The referent of the behavioral definition does not necessarily coincide with that of the subjective  one…Example: a computer can have behavioral consciousness, but does not have subjective  consciousness*** • Consciousness3 o The sense of existence of the subject of the experiential stream o The most difficult to conceptualize  o Used to try to capture the inimitable quality of being that one may have for  oneself  o A feeling of existence associated with being oneself that accompanies the  contents of one’s experience  o This feeling is precisely not a feeling in the sense of being a content of one’s  experience but rather of being a precursor for the possibility of there being any  experience at all – belongs to the experiential perspective on consciousness   Example: Driving a car when a traffic light turns red  • Consciousness1 ▯ noticing the changed light and stopping the car  • Behavioral Consciosness2 ▯ demonstrated that we explicitly realized that the light had  turned red and that we had stopped the car, by saying that the light had turned red and  that we have moved our foot from the gas pedal to the brake pedal  • Subjective Consciosness2 ▯ whatever is going on in our experiential stream at the time   (thinking about the changed light and the pedals…or having a conversation and  thinking about that we are talking about)  • Consciousness3 ▯ the fact that we experience an experiential stream at all,  irrespective of what we are thinking about  Altered States of Consciousness   Altered States of Consciousness = been studied for more than a generation by Charles Tart   From the point of view of the person for whom it occurs, an altered state of consciousness is “a  qualitative alteration in the overall pattern of mental functioning, such that the experiencer feels  his consciousness is radically different from the way it functions ordinarily”   From the external observer, the presence of a radical shift of consciousness would have to be  inferred from changes to a person’s physiology and behavior  Alterations of Consciousness   Altered States of Consciousness ▯ emphasize the stability and distinctiveness of specific  patterns of physiological, cognitive and experiential events…  Questions regarding:  • The identification of a specific pattern of psychological functioning, or the distinctions  between apparently different sates of consciousness disappear  o Ex. Is hypnosis a phenomenon in which there is a definite switch into a  specific state or does it lie on a continuum with phenomena in the ordinary  waking state? In what state is a person who is asleep according to  physiological measures but aware that she is asleep and able to communicate  through observable behaviour with those watching her?   • Problem with the baseline for altered states o Ex. What is the ordinary waking state against which changes take place?  • The state itself is not homogenous but varies, sometimes dramatically, along the same  dimensions that have been proposed for identifying altered states of consciousness • Whether alterations in the flux of waking consciousness, such as strong emotions or  daydreaming, should be considered altered states of consciousness.  “Altered state” is not an explanation for psychological events but a short­hand description of the  complexity of psychological processes characterizing any given altered state  • Altered State ▯ emphasize the distinctiveness and stability of a pattern of  psychological functioning  • Alteration ▯ when the pattern of psychological functioning is more amorphous  Altered States and Psychopathology   Tendency in the past, in the Western culture, to regard the ordinary waking state as the optimal  state and all other states, except for that of sleep, as a form of mental illness   Schizophrenia, psychedelic drug intoxication, mystical experiences and the ordinary waking  state reveal that they are more different from one another than alike and that, whereas “the  description of the schizophrenic experience points to a devalued, negative sense of self, both  of the other “altered states” are associated with a vocabulary connoting a sense of self­ enhancement”   Altered state of consciousness, nonetheless, disrupt a person’s life   Many of these problems appear to result from the experiencer’s inability to reconcile her altered  sense of reality and changed values with the materialistic concerns of the people who whom  she must interact  Material Versus Transcendent Beliefs   There is a material­transcendent dimension within the Western intellectual tradition  • Material Pole: represented by the notion that reality is entirely physical in nature,  apparently in the sense that the world is ess
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