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Chapter 9

Chapter 9 - Environmental Psychology - Textbook Notes

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Western University
Psychology 2990A/B
Doug Hazlewood

CHAPTER 9 Psychology and Environment Applied Research in Social Psychology • Field of social psychology interested in applying what it knows to solve practical  problems • Kurt Lewin (1946): founder of empirical social psychology • Kurt Lewin’s 3 points: 1. Social psychological questions are best tested with the experimental  method 2. These studies can be used to understand basic psychological processes and  to develop theories about social influence 3. Social psychological theories and methods can be used to address pressing  social problems • Social psychological experiments increase our understanding of important  theoretical questions;  o e.g. how people think about themselves and the social world • Much of research deals directly with important issues like bullying, racism, etc. • Addresses both basic and applies questions about human behavior o E.g. stereotyping; basic theoretical questions about the ways in which  people form impressions of each other AND applied questions about how  stereotyping and prejudice might be reduced  • Basic research: concerned primarily with theoretical issues • Applied research: concerned primarily with addressing specific real­world  problems • Lewin: “there is nothing so practical as a good theory” meaning to solve difficult  social problems, we must first understand the underlying psychological dynamics  of human nature and social influence • Social psychologists increasingly conducting studies on practical problems • Social psychologists better equipped than many other disciplines to study applied  problems because: 1. Field of social psychology is a rich source of theories about human  behavior that people can draw on to devise solutions to social problems 2. Social psychologists know how to perform rigorous experimental tests of  these solutions to see if they work • Only by conducting experiments can we hope to discover which solutions to  applied questions will work best • It is difficult to test the effectiveness of an intervention in the absence of a  randomly assign control group, and failing to conduct such tests can have serious  consequences o EXAMPLE: trying to persuade people to use less energy by giving them  information on how much energy the average member of their community  uses o Given what we know about conforming to social norms, one would think  this information would be helpful to the social psychologist o Found that people did change their energy usage to conform to the norms  of their community o Turned out to be a mixed blessing; people using a lot of energy reduced  their energy consumption o People who were using little energy, whose neighbors were using a lot,  increased the amount of energy they used o SOLUTION: social psychologists found that low energy users might keep  up the good work if they were given positive feedback  o They drew a J next to the energy level if you were below average and a L if  they were using more than the average Using Social Psychology to Achieve a Sustainable Future • Social psychologists adopted variety of approaches to get people to behave in  more environmentally responsible ways • These approaches are inspired by social psychological theories and use the  experimental method to evaluate if the approach is effective or not Resolving Social Dilemmas • Social dilemma: a conflict in which the most beneficial action for an individual  will, if chosen by most people, have a harmful effect on everyone. o It is in everyone’s self­interest to use as much energy as he or she wants;  one person’s contribution to global warming is miniscule. But if we all  adopt that attitude, we will all suffer the consequences • Commons dilemma: a situation in which everyone takes from a common pool of  goods that will replenish itself if used in moderation but will disappear if  overused o Limited resources; water and energy o Individuals benefit by using as much as they need, but if everyone does so,  shortages result o Another example: Canada’s national parks face the dilemma of  development for tourism, when doing so can potentially destroy the very  beauty that tourists are coming to see • Social psychologists have developed laboratory games to figure out how to  resolve these social dilemmas o You arrive for a study and there are 6 other people you have never met o Experimenter gives you and everyone else 6$ and says everyone can keep  their money o OR each person can donate his or her money to the rest of the group, to be  divided among the group and if this option is chosen, the experimenter  will double the contribution  The dilemma you face: if every (including you) cooperates by  donating, everyone will end up with double ($12)  Donating it is risky because if it is only you doing it, you will end  up with nothing but increase everyone else’s earnings  Most selfish and safest is to keep your money ($6) o The problem is, because most people opt to play it safe and keep their  money, everyone suffers • In social dilemmas, most people look out for themselves, and as a result, everyone  loses • How can people be persuaded to trust their fellow group members, so that  everyone can benefit? o Simply allowing the group to talk together for 10 minutes dramatically  increased the number of members who donated money to the group  ▯from   38% to 79% • Communication works in 2 ways: 1. When people make a public commitment to help, it is more difficult to  back out. If people can take the selfish route privately, they will often do  it. If it is public, normative pressures come into play, making people’s  behavior more consistent with group norms. 2. When people communicate, they are more likely to establish a sense of  group identity or solidarity, which makes them more likely to act for the  food of the group. • Another way to increase cooperation us fir one person to set an example by  cooperating consistently and without exception • When people observe someone else acting in such a selfless manner, they  contribute more to the group • These results may be limited to small groups that are able to communicate face­ to­face  • With large groups, alternative approaches are needed Conveying and Changing Social Norms • One approach is remind people of social norms: the rules a group has for the  acceptable behaviors, values, and beliefs of its members • People follow 2 kinds of social norms: 1. Injunctive norms: peoples perceptions of the behavior that is approved or  disapproved of by other 2. Descriptive norms: peoples perceptions of how others actually behave in  a given situation • Robert Cialdini and colleagues illustrated the power of social norms in  persuading people to stop engaging in behaviors that harm the environment like  littering, stealing wood from national park’s forests, etc. • People do not believe littering is a big issue, tossing one cup may not affect  anyone • But those cups add up  ▯state of California, each year $41 million is spent  cleaning up litter • How can people be persuaded not to litter? • Reno, Cialdini, and Kallgren conducted a field experiment to investigate power  of injunctive norms o As people left a local library and approached their cars in the parking lot, a  confederate walked by them, picked up a fast­food bag that had been  discarded on the group and put the bag in the trash o In a control condition, no bag was on the group, and the confederate  simply walked by the people leaving the library o When they got back to their cars, there was a pamphlet in their windshield,  the question was; would they litter it on the ground? o  Hypothesis:   seeing the person pick up the fast food bag would be a vivid  reminder of the injunctive norm – littering is bad and others disapprove of  it – leaving them not willing to litter o They were right, only 7% of the people tossed the pamphlet on the ground,  whereas 37% littered without the reminder • Although descriptive norms can also be effective, injunctive norms work better  for littering problems because they tap into the normative conformity – where we  conform because someone’s behavior has reminded us that our society  disapproves of littering • When there are no norms for acting in environmentally responsible ways, or  norms for behaving in the opposite manner, we must change the norms • This is not easy but sometimes people underestimate what they can do to change  injunctive norms, especially high status members of group o If everyone in your group has an SUV, 
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