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Chapter 9

Chapter 9- Language and Thinking.docx

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Psychology 1000
Terry Biggs

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Chapter 9: Language and Thinking • Mental representations: images, ideas, concepts and principles LANGUAGE • Language consists of a system of symbols and rules for combining these symbols in ways that can  generate an infinite number of possible messages and meanings • Psycholinguistics: scientific study of the psychological aspects of language, such as how people  understand, produce, and acquire language Adaptive functions of language • Some believe that the use of language evolved as people gathered to form larger social units  o Made it easier for humans to adapt to environmental demands • The human brain seems to have an inborn capacity to acquire any of the roughly 5000­6000  languages spoken across the globe • Language is an extremely powerful learning mechanism Properties of Language • Language is Symbolic and Structured o The symbols used in any given language are arbitrary o Grammar: a set of rules that dictate how symbols can be combined to create meaningful  units of communication  o Syntax: the rules that govern the order or words • Language conveys meaning o Once people learn arbitrary symbols or grammatical rules, they are able to form and then  transfer mental representations to the mind of another person o Semantics: the meaning of words and sentences • Language is Generative and Permits Displacement o Generativity: the symbols of language can be combined to generate an infinite number of  messages that have novel meaning o Displacement: the fact that language allows us to communicate about events and objects that  are not physically present o Language fress us from being restricted to focusing on events and objects that are right before  us in the present  The structure of language • Psycholinguistics describe language as having a surface structure and a deep structure • Surface structure and deep structure o Surface structure: consists of the symbols that are used and their order when you read,  listen to, or produce a sentence o Deep structure: refers to the underlying meaning of the combined symbols o In everyday life, when you read or hear speech, you are moving from the surface structure to  the deep structure  From the way a sentence looks or sounds to its deeper level of meaning • The hierarchical structure of language o Phoneme: the smallest unit of speech sound in a language that can signal a difference in  meaning  About 100 phonemes that humans can produce  Have no inherent meaning; alter meaning when combined with other elements o Morphemes: the smallest units of meaning in a language (eg. Dog, log, ball)  Syllables  Are the stuff of which words and formed   English morphemes can be combined into over 500,000 words o Discourse: sentences are combined into paragraphs, articles, books, conversations and so  forth  Understanding and Producing Language • Context plays a key role in understanding language • The role of bottom­up processing o The understand language, your brain must recognize and interpret patterns of stimuli that are  detected by your sensory systems  o Bottom­up processing: individual elements of a stimulus are analyzed and then combined to  form an unified perception  o Specialized cell group sin your brain are   Analyzing the basic elements of the visual patterns that are right before your eyes   Feeding this information to other cell groups that lead to you perceive these patterns  as letters o At every step in bottom­up processing includes pattern recognition   our understanding of language is also influence by top­down processing • The role of top­down processing o top­down processing: sensory information is interpreted in light of existing knowledge  concepts, ideas and expectations o speech segmentation: perceiving where each owrd within a spoken sentence begins and ends  about 40% of words consist of two or more syllables that are vocally stressed  we use several cues to tell when one spoken word ends and another begins  the availability of the context makes the job of identifying individual words much  easier  • Pragmatics: The social context of language o It takes more than having a vocabulary and arranging words grammatically to understand  language and communicate effectively with others  o Pragmatics: a knowledge of the practical aspects of using language  Pragmatic knowledge not only helps you understand what other people are really  saying, but also helps you make sure that other people get the point of what you’re  communicating   Another example of how top­down processing influences language use • Language Functions, the Brain, and Sex Differences o Broca’s area, located in the left hemisphere’s frontal lobe, is most centrally involved in the  word production and articulation  o Wernicke’s area, in the rear portion of the temporal lobe, is more centrally involved in speech  comprehension Acquiring a First Language • Biological Foundations o Language acquisition device: (LAD) an innate biological mechanism that contains the  general grammatical rules common to all languages  Likened to a huge electrical panel with hanks of linguistic switches that are thrown as  children hear the words and syntax of their native language • Social Learning Processes o Children’s language development is strongly governed by adults’ positive reinforcement of  appropriate language and nonreinfocement or correction of inappropriate verbalizations o Most modern psycholinguists doubt that operant learning principles alone can account for  language development  Children learn so much so quickly  Observational studies have shown that parents do not typically correct their children’s  grammar as language kills are developing  o Language acquisition support system (LASS): represents factors in the social environment  that facilitate the learning of a language • Developmental Timetable and Sensitive Periods o Telegraphic speech: sentences that consist of a noun and verb (typically used by 2 year olds) o There is a sensitive period from infancy to puberty during which the brain is most responsive  to language input from the environment o Sign languages share the deep­structure characteristics of spoken languages, deaf children  who learn sign language before puberty develop normal linguistic and cognitive abilities,  even though they never hear a spoken word Bilingualism: Learning a Second Language • A second language is learned best and spoken most fluently when it is learned during the sensitive  period of childhood o Concerns that the children will confuse the two languages, however it is not a lasting or  important source of confusion • Vocabulary of a language can be learned at any age, but mastery of the syntax, or grammar, depends  on early acquisition • Some believe that having to learn two vocabularies and sets of grammar put bilingual speakers a  disadvantage, and some people believe the opposite o Bilingual speakers scored at least as well as monolinguals on performance tests o Recent research has found that bilingual children actually show superior cognitive processing  when compared with their monolingual peers o French immersion students out perform monolingual students in reading; they can better  understand the symbolic nature of print even before they can read o Bilingual children also perform better on perceptual tasks that require them to inhibit  attention to an irrelevant feature of an object and pay attention to another feature o Non­English speaking immigrant children perform best in bilingual educational settings in  which they are taught in both their native language and English compared to English­only  students   Less likely to drop out of school and more likely to develop higher self­esteem,  achieve better academic performane and have better English fluency  • Learning a Second Language: Is earlier better? o Some believe that near the end of childhood or even early teens is when it is best to learn a  second language  If this is true, it would not be possible for people to begin to learn a second language  in high school or university or after emigrating late in life o Age of acquisition and year of exposure/practice are both very important factors   Age is less important: those who were exposed to a second language at any age up to  10 did very well at tests and then got progressively got worse as the age of exposure  increases o To speak a second language with the fluency and accent of a native speaker, people must  begin to acquire that language in childhood Linguistic Influences on Thinking • Linguist relativity hypothesis: language not only influence by also determines what we are capable  of thinking o Eg. People who speak languages that have fewer words for colors will have a harder time  perceiving colors than people who speak a language (such as English) that has many words  for colors  o Most psycholinguists do not agree with Whorf’s strong assertion that language determines  how we think, that say that language can influence how we think, categorize information, and  attend to our daily experiences  • Language not only influences how we think but also may influences how well we think in certain  domains o Eg. Asian cultures are better at mathematics due to the way they are taught the number system  (ten­one, ten­two… versus the English eleven, twelve…) • Language provides the foundation of many human behaviors and capabilities THINKING Thought, Brain, and Mind • Conscious thought arises from the unified activity of different brain areas • Propositional thought: the form of thought in verbal sentences that we say or hear in our minds; it  expresses a proposition, or statement, such as “I’m hungry” • Imaginal thought: images that we can see, hear, or feel in our mind  • Motoric thought: relates to mental representations of motor movements, such as throwing an object  o All three modes of thinking enter into our abilities to reason, solve problems, and engage in  many forms of intelligent behavior  Concepts and Propositions • Proposition: statements that express ideas • Concepts: basic units of semantic memory – mental categories into which we place objects,  activities, abstractions and events that have essential features in common 
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