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Chapter 1

CHAPTER 1 NOTES - Social Psychology

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PSYC 2120
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Introducing Social Psychology: CHAPTER 1 What is social psychology? • Social psychology is a science that studies the influences of our situation, with special attention to how we view and  affect one another • It is the scientific study of how people think about, influence, and relate to one another • Social psychology lies at psychology’s boundaries with sociality • Compared with sociology (the study of people in groups and societies), social psychology focuses more in individuals  with methods that more often use experimentation • Compared with personality psychology, social psychology focuses less on differences among individuals, and more  on how individuals, in general, view and affect one another • It is still a young science • First social psychology experiment (1898) • First social psychology texts (1900) • And not until the second world war did it begin to emerge as the vibrant field it is today How much of our social world is just in our heads? • Social beliefs can be self­fulfilling • For example if their husband/wife yells at them for something stupid, we think to ourselves “he/she must have had a bad  day” • Or expecting hostility for their spouse, they may behave resentfully, thereby eliciting the hostility they expect Would you be cruel if ordered? • How did Nazi implement the inconceivable slaughter of 6 million Jews? • As we will see later on, most people compile to the order of being cruel To help others? Or to help yourself? • E.g. someone is hurt, someone will help them another will rob them • What situations trigger people to be helpful or greedy? • Do some cultural contexts (for example villages and small towns) breed greater helpfulness  • All these questions deal with how people view and affect one another • That is what social psychology is all about MAJOR THEMES IN SOCIAL PSYCHOLOGY We construct our social reality • We humans have an irresistible urge to explain behavior • You and I may react differently to similar situations because we think differently • In a way, we are all intuitive scientists  • We explain people’s behavior, usually with enough speed and accuracy to suit our daily needs • When someone’s behavior is consistent, we attribute their behavior to their personality • Our beliefs about ourselves also matter • Do we have an optimistic outlook? Do we see ourselves as in control of things? Our social intuitions are often powerful but sometimes perilous • Our intuitions shape our fears (is flying dangerous), impressions (can I trust him?), and relationships (does she like me?) • Thinking, memory, and attitudes all operate on two levels, one conscious and one unconscious which is called “dual  processing”  • Thinking occurs offstage, with the results occasionally displayed onstage • We misread our own minds • In experiments, subjects have denied being affected by things that did influence them • We mispredict our own feelings • We mispredict our own future, when buying clothes e.g. in regards to your weight Social influences shape our behavior • Humans are social animals • We speak and think in words we learned from others • We long to connect, to belong, and to be well thought of • Relationships are a big part of being human • Powerful evil situations sometimes overwhelm good intentions, inducing people to agree with falsehoods or comply with  cruelty • Where you live can change your personality • Your situation matters • What kind of body you prefer depends on where in the world you live • Whether you tend to be expressive or reserved, casual or formal, depends on your culture and ethnicity • Whether you focus primarily on yourself, your personal needs, desires, and morality, or on your family depends on how  much you are a product of modern Western individualism • “people are, above all, malleable” Personal attitudes and dispositions also shape behavior • Our inner attitudes affect our behavior • Our political attitudes influence our voting behavior • Our attitudes toward smoking influence our susceptibility to peer pressure to smoke •  Facing the same situation, different people may react differently  Social behavior is biologically rooted • Nature and nurture together form who we are • Our inherited human nature predisposes us to behave in ways that helped our ancestors survive and reproduce • We carry the genes of those whose traits enabled them and their children to survive and reproduce • Nature also endows us with an enormous capacity to learn and to adapt to varied environments • We are sensitive and responsive to our social context • What brain areas enable our experiences of love? And aggression? • How do mind and behavior function together as  one coordinated system • Social neuroscientists understand social behavior by considering both the biological and social influences • Stress hormones affect how we feel and act • Social support strengths our immune system • We are bio­psycho­social organisms • We reflect the interplay of our biological, psychological, and social influences Relating to others is a basic need • We want to fit in with others • Our relationship with others can be an important source of stress and pain as well as joy and comfort • Feeling left out can have dramatic effects on how people feel about themselves • Even university students can feel the pain that many school children experience when they are not included • Acts of aggression and prejudice inflict this sort of pain • Relating to others is not all pain • When others help, when we form romantic relationships, and when we promote harmony between groups, interpersonal  relations can be an important source of joy and comfort • Our self­esteem Is nothing more than a reading of how accepted we feel by others • Relating to others is a basic need that shapes all our social actions Social psychology’s principles are applicable in everyday life • Social psychology has the potential to illuminate your life • It offers many ideas about how to know ourselves better, how to win friends and influence people, how to transform closed  fists into open arms • Principles of social thinking, social influence, and social relations have implications for human health and well­being, for  judicial procedures and juror decisions in court rooms • Social psychology does NOT seek to engage life’s questions for e.g. what is the meaning of human life? What should be  our purpose? • Social psychology is all about life­your life: your believes, your attitudes, your relationships SUMMING UP MAJOR THEMES IN SOCIAL PSYCHOLOGY 1) How we construe our social worlds 2) How our social intuitions guide and sometimes deceive us 3) How our social behavior is shaped by other people, by our attitudes and personality, and by our biology 4) How social psychology’s principles apply to our everyday lives and to various other fields of study Social psychology and Human Values Obvious ways in which values enter social psychology • Values enter the picture with our choice of research topics • Example in the 1950s a time of look­alike fashions and rows of identical suburban homes gave us studies of conformity • That the 1970s feminist movement helped stimulate a wave of research on gender and sexism • These trends reflect the social concerns of their time • Social psychology reflects social history • Values differ not only across time but also across cultures • In Europe people take pride in their nationalities • Europe has given us a major theory of “social identity” whereas North American social psychologists have focused more  on individuals­how one person thinks about others, is influenced by them, and relates to them • Values also influence the types of people attracted to various disciplines • Social psychologists investigate how values form, why they change, and how they influence attitudes and actions • None of this, however, tells us which values are “right” Not­so­obvious ways in which values enter social psychology The subjective aspects of science • Science Is not purely objective • For example they do not just read the book of nature • They interpret nature using their own mental categories • We have a tendency to prejudge reality based on our expectations • Because scholars at work in any given area often share a common viewpoint or come from the same culture, their  assumptions may go unchallenged • Culture: the enduring behaviors, ideas, attitudes, traditions, products, and institutions shared by a large group of people  and transmitted from one generation to the next • Social representations:  socially shared beliefs widely held ideas and values, including our assumptions and  cultural ideologies. Our social representations help us make sense of our world • In chapter 3 we will see more ways in which our preconceptions guide our interpretations The hidden values in psychological concepts • Psychologists own values play an important part in the theories and judgments they support • They refer to people as mature or immature, well­adjusted or poorly adjusted • They talk as if they were stating facts, when really they’re really value judgments • Here are some examples 1.  Defining the good life   • Values influence our idea of the best way to live our lives • For example Maslow was known for his sensitive descriptions of “Self­actualized” people, people who, with their needs for  survival, safety, belongingness and self­esteem satisfied, go on to fulfill their human potential • Few readers noticed that Maslow himself, guided by his own values, selected the sample of self­actualized people he  described • Had he begun with someone else’s hero’s, the resulting description of self­actualization would have differed 2.  Professional advice   • Psychological advice reflects the advice giver’s personal values • When mental health professionals advice us on how to live our lives • When psychologists encourage us to live free of concern for other’s expectations • They are expressing their own personal values • In western culture those values usually will be individualist, encouraging what feels best for “me” • Non­western cultures more often encourage what’s best for “We” • We should not feel intimidated by scientists and professionals 3.  Forming concepts   • Let’s say you take a psychology test and they tell you that you are high in self­esteem and low in anxiousness • Then you do the test again and the other psychologist tells you that you scored high in “repressiveness”  • Basically another way of saying it • The label reflects a value judgment 4.  Labeling value judgments   • E.g. labeling people as a “terrorist” or “Freedom fighter” • We call public assistance “welfare” or “aid to the needy” 5.  Naturalistic fallacy   • The error of defining what is good in terms of what is observable, for example what’s typical is normal and what’s normal  is good • If most people don’t do something, that doesn’t mean that it is wrong • If most people do it, that doesn’t mean that it is right • That does NOT mean we should dismiss science because it has a subjective side I knew it all along • Many of the conclusions presented in this book will probably have already occurred to you • We constantly observe people thinking about, influencing, and relating to one another • Does this mean that social psychology is only common sense? • We shouldn’t have written this book if we thought so • Social psychology faces two criticisms • First: that it is trivial because it documents the obvious • Second: that it is dangerous because its findings could be used to manipulate people • Experiments reveal that when people learn the outcome of an experiment, the outcome suddenly seems unsurprising • In everyday life we often do not expect something to happen until it does • Then we realize the forces that brought it about and feel unsurprised • Hindsight bias: the tendency to exaggerate, after learning an outcome, one’s ability to have foreseen how something  turned out. Also known as the I­knew­it­all­along phenomenon. • Almost any conceivable result of a psychological experiment can seem like common sense­after you know the result • The hindsight bias creates a problem for many psychology students • Sometimes results are genuinely surprising • Commons sense is usually right after the fact • We, therefore, easily deceive ourselves into thinking that we know and knew more than we do and did • This is why we need science­to help us sift reality from illusion and genuine predictions from easy hindsight Research methods • To test a hypothesis, social psychologists may do research that predicts behavior using correlational studies • Often conducted in natural settings • Or they may seek to explain behavior by conducting experiments that manipulate one or more factors under controlled  conditions • We are all amateur social psychologists because we are constantly observing people Forming and testing hypotheses • Theory: the integrated set of principles that explain and predict observed events • As we wrestle with human nature to pin down its secrets, we organize our ideas and findings into theories • The “fact” is that your keys fall to the ground when dropped • Gravity is the theoretical explanation that counts for such observed facts • Facts are agreed upon statements that we observe • Theories are ideas that summarize and explain facts • Theories not only summarize, but they also imply testable predictions, called hypotheses • Hypotheses: a testable proposition that describes a relationship that may exist between events • Hypotheses serve several purpose • They allow us to test the theory • Hypotheses give direction to research • Any scientific field will mature more rapidly if its researchers have a sense of direction • Theoretical predictions suggest new areas for research • They send investigators looking for things they might never have thought of • The predictive feature of good theories can also make them practical  •
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