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Geography of Hazards 2152F- Lecture 11.docx

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Western University
Geography 2152F/G

Geography of Hazards 2152F Lecture 11 Snow Avalanche ­ Definition: A mass of snow many cubic metres in volume that separates from a  snowpack and flows downslope ­ Rocks, soil, ice and debris can travel in a similar motion; however the term  avalanche is generally reserved for snow ­ The intensity of the hazard is dependent on slope steepness, snowpack stability  and weather ­ There are two types: ­ It is estimated that over 99% of avalanches are not noticed by anyone ­ There are likely over 1.5 million avalanches (large enough a kill a person)  annually in Western Canada alone ­ Only become a hazard to people in residential areas ­ Rockies are most common areas for avalanches Snow Climatology • Snowfall accumulation depends on latitude, altitude and proximity to bodies of  water • Temperature decreased with altitude therefore high mountains have permanent  snow cover 0 • Snow accumulates on mountain slopes that are at angles of less than 60 Snowfall in North America ­ Most snow is in unpopulated areas Snow Cover • The probability of a White Christmas takes into account average snow cover • Snow cover maps are updated daily Types of Avalanches Point­release Avalanches ­ These begin as an initial failure after a heavy snowfall ­ The sliding snow then causes more failures in the adjacent snowpack causing the  trough to widen Slab Avalanches ­ They occur when a snowpack fractures along a weak layer parallel to the surface ­ These avalanches move as cohesive blocks leaving behind a scarp ­ These are the most dangerous avalanches Avalanche Potential • New snow that has not been able to bond to the layer below is susceptible to  sliding • Wet, compacted snow is less likely to move than dry, powdery snow • A mass of snow that is above the vegetation level and above large boulders is  more likely to slide Weak Layers ­ Slab avalanches require a buried weak layer. Such a layer can form from wind or  from hoar Wind ­ Blowing snow can accumulate on the lee slope of mountains ­ Wind can deposit a layer of light snow crystals on a layer of more compacted  snow ­ The boundary between the two layers could become a horizon along which failure  could occur Hoar ­ Layers of hoar have less strength than the rest of the snowpack ­ Hoar can form deep in the snowpack (in air pockets) or on the surface ­ Hoar changes little over time; therefore overlying snow can leave the buried hoar  as a weak layer Avalanche Motion • Rapidly moving avalanches (i.e. speeds of over 35 km/h) often generate clouds of  powdered snow • Fastest avalanches have been measured at speeds of 200 km/h • Some avalanches are powerful enough to climb opposing slopes Avalanche Triggers • Most avalanches occur after snowstorms • Some may occur when daytime heating from the sun warms the upper part of the  snowpack • Avalanches that cause injuries or fatalities are often triggered by people • Some avalanches are triggered intentionally with explosives Avalanche Paths • Start Zone o The area where the snowpack first falls • Track o The area along which the avalanche accelerates and reaches maximum  velocity • Run­out Zone o The area of deceleration and snow deposition Terrain Factors ­ The slope angle is the most important terrain factor 0or avala0che formation ­ Most avalanches occur at slope angles between 25  and 60 ­ At angles below 25 , snow does not easily slide ­ At angles above 60 , little snow accumulates on the slope ­ The orientation of the slope can also be a factor ­ Deposits of snow on leeward slopes can consist of interlayered strong and weak  layers ­ Slopes facing the Sun are more prone to daytime avalanches during clear weather ­ Other factors include the smoothness of the slope, the amount of vegetation and  the topography of the slope itself Regions at Risk • For an avalanche to form, a snowpack of at least 50 cm is typically requires • In North America, deep snow packs are most common in the Rocky Mountains Effects of Avalanches ­ In Canadian history, most avalanche deaths occurred in the late 1800s and early  1900s ­ In total, over 600 people have died from avalanches in Canada ­ Avalanches cause millions of dollars in economic losses in BC each year due to  closed highways ­ Damage to forests is evident each year buy property damage is relatively minor Chilkoot Avalanche • This disaster occurred in 1898 and remains one of the worst avalanches in North  American history • 60 people were killed as the avalanche spread over the Chilkoot Trail • The trail was heavily used at that time by people heading to Yukon during the  Klondike Gold Rush • The Chilkoot Trail extends from Alaska to BC and is easiest route through the  mountains Linkages to other Natural Hazards ­ Avalanches can be caused by earthquakes ­ Climate change may increase winter snowfall in some areas and increase severity  of winter storms ­ Some areas will experience more thaws in winter enhancing the instability of the  slope Natural Service Functions • Similar to landslides, avalanches act as an ecological disturbance • This may increase local plant and animal diversity • Avalanches maintain open areas in otherwise forested regions • This can serve as an important habitat zone for certain plants and animals  Human Interaction with Avalanches  ­ Avalanches only become a hazard when humans encroach on area that are prone  to them ­ As tourism and recreation have increased in the Rockies and the Alps, deaths from  avalanches have increased Minimizing Avalanche Risk  • Risk is greatly reduced when building, roads and other infrastructure are located  outside dangerous areas • Hazard maps provide planners with the locations of these areas • Building in hazardous area within a specific recurrence interval may require  special engineering • This may include reinforced walls or deflection structures • In avalanche start zones, fences or nets can be installed to support the snowpack • Splitting wedges on the sides of buildings an avalanche around the structure • Mounds and berms can be used to slow and deflect avalanches away from  populated areas • Avalanche sheds allow avalanches to travel over roads or railways without  disruption to traffic • Controlled triggers are used to force avalanches to occur in order to prevent build­ up of the snowpack • This is performed through the use of explosives Avalanche Forecasting Forecasting is baaed on: ­ Occurrences of avalanches in the past ­ Strength and stability tests ­ Snowpack observations ­ Weather  Strength and Stability Tests ­ There are 3 major tests used to assess a snowpack ­ Compression Test o A vertical force is placed on the top of the snowpack to detect weak layers ­ Shovel Test o It assess the strength by isolating a column of snow and applying force on  the uphill side ­ Rutschblock Test o A skier pushes and jumps on a column of snow to detect cohesion of the  snowpack Avalanche Safety • Before travelling in avalanche prone areas, it is important to check for any public  bulletins as well as the current danger level • Knowledge of slope angles and the terrain is also necessary  Avaluator ­ The Canadian Avalanche Centre has developed the Avaluator ­ This is a chart designed to warn travellers of the risk of  avalanche in an area Avalanche Rescue • The motion of the snow itself kills about 25% of avalanche  victims • Survival depends on the length of time the person is buried and  the buried depth • Over 90% survive if rescued within 15 minutes, 30% within 35 minutes and 0%  within 2 hours • Buried victims die of a combination of suffocation and hypothermia • Less than 10% of victims survive burial in more than 1.5m in snow • The best chance of survival depends on effective search by other members of the  group, rather than waiting for help • Chances of finding a buried victim increase when everyone in the group carries  standard avalanche survival aids Avalanche Survival Aids Avalanche Cord ­ A 10m rope that drags behind a person while skiing, snowboarding or  snowshoeing Avalanche Transceiver ­ A portable device that emits a radio signal to assist in finding the location of a  victim Avalanche Dogs ­ They can detect human scent rising through the snow and can quickly cover large  areas Diseases • Of all hazards, large scale diseases affect human populations most directly • These hazards are different than others since they only impact people rather than  property • Communicable diseases are the leading cause of mortality in less developed  countries Disease Terminology ­ Outbreak: a simultaneous, related occurrence of several cases ­ Epidemic: an uncontrolled outbreak of communicable (contagious) disease ­ Pandemic: international or wide­travelling simultaneous epidemics of the same  condition ­ Epidemiology: the study of distribution and determinants of health events in the  human population ­ Agent: the actual cause of the disease (i.e. virus, bacteria, toxin, fungus, etc.) ­ Host: the infected individual Disease in Less Developed Countries • They are the direct result of poor hygiene and are indirectly related to socio­ economic conditions • Spread of disease is enhanced by the limited preventative programs • The water system is a common source for disease agents. Over 60% of people in  less developed countries have limited access to clean water Spread of Disease ­ What conditions will lead to a rapid spread of disease? o A population lacks immunity o A population includes carriers o An
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