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Lecture 5

Lecture 5 – Islamic Society and the Islamic City

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Western University
History 2606E
Maya Shatzmiller

Lecture 5 – Islamic Society and the Islamic City: Social Structures and Institutions • Space and Demographics o Gross area of the Arab Empire was some 9­10 million square kilometers,  twice as large as the Roman Empire o Inhabited area was only 2/3 of the Roman Empire, given the desert areas  included in the Islamic Empire o Mediterranean suffered a sharp decline in population before arrival of the  Arabs  Result of the Justinian plague  Population estimated at 15­19 million, compared to 25 million  during the Roman period  During next 3 centuries it is believed that population recovered to  reach 20 million o Population of the Arab Empire was certainly not below 20 million and not  above 60 million, likely about 35­40 million • Islamization and Arabization o 2 transformation: Conversion to Islam and the introduction of Arabic  language o Islamization introduced common institutions, Islamic legal system,  communal prayer and mosques o Arabic language became sacred because the Qur’an was written in it, but it  was also the language of legal documents, poetry and literature and used  in everyday life o Was Islamic society a melting pot?  Many different cultural groups living in the Middle East • Equality and Citizenship o In Arabia, the tribal system meant that there as equality among members  of the tribes, but not among the tribes o Origin and descent were crucial in establishing social hierarchy  Slaves or black ancestry were considered lower social status  One of the messages of Islam was equality for all Muslims o In reality, as conversion accelerated, not all were admitted into the new  society as equals  Arabs retained a higher social status o Appearance of al the mawali, converts, mostly from Sassanid lands, were  required to attach themselves to an Arab tribe in order to gain higher social  status o The notion of foreigner, ajami, being foreign, remains a social indication  of lower origin throughout Islamic history  Grounded in the mentality of Islam • Islamic Law and Equality o Individuals: Islamic law recognizes only one category of citizens:  Muslims  All citizens are equal  However, slaves and women and dhimmis (Christians and Jews)  have different legal status o Unlike in Western Europe the social status of urban dwellers, peasants in  villages, nomads, or people without fixed location are all equal o No institutional differences in terms of equality • The “Blood Aristocracy” o Aristocracy: descendants of the Prophet o Blood aristocracy is Islamic terms were those claiming to the descendants  from the family of the Prophet, the sherifs • Secular and Religious Interaction o Ummah is the community, all the members who belong to one group  Its base is religious  Caliph is its head, both political and religious o The court and the city are secular institutions with uneasy relationship  with the religious institutions o Religious institutions were unable to influence the behaviour of the  political institutions o At the same time, the ruler, as a Muslim, was frequently under pressure to  exhibit personal conduct of a devout Muslim • Social Elements of Diversity: Race, Religion and Language o Racial composition o Religious communities o Languages o Once settled in the conquered areas the new Islamic societies incorporated  previous ethnic groups:  Semites in Syria and Mesopotamia  Turks and Slavs and Africans  Berbers from north Africa and Indians from India o Spoke different languages, their knowledge of Arabic was minimal o Although they were converted to Islam, their knowledge of the religion  varied greatly • Slaves and Slavery in Islam o First slaves were POWs o Slaves were imported regularly from central Asia, Russia and Africa due  to lack of manpower  Result of Justinian plague o Unlike the Roman slaves or American slaves, in Islamic territories they  did not work in agriculture and ere not present in rural areas  One generation slaves: children did not became children  Islamic law encourages people to emancipate their slaves o They were employed in domestic service, or were artisans in the cities o A strong component of Turks and Africans became slave soldiers • Emancipation o Muslims could not be enslaved and a converted slave had to be set free o Most slaves were emancipated at their master’s death and even before o Slaves were sold in slave markets and slave girls were frequently married  to other slaves but also to free men who would set them as their sons, free o One­generation slavery • Dhimmis o Christian and Jews were granted permission to practice their own religion,  because they were the “people of the book, protected people, in Arabic  dhimmis o Like slaves, they were considered second class citizens, but they were  allowed to work, build churches and participate in intellectual activities • Economic Differentiation o Class or occupation?  How to differentiate economic function o Rich and poor o Artisans and merchants o Educated groups and there were illiterates o Peasants and herders • Dominance of the City o Islamic city is the locus of all legal, economic, religious, intellectual  institutions and activities o Schools and hospitals were created there and literacy was common there o All the historical sources were written in the city and the city dwellers and  therefore represent the urban point of view of Islamic society and events o Islamic society was quick to urbanize, Arabs settled in cities or created  new ones • Layout of Cities o In general, Islamic cities grew out of two basic models: one, the existing  Roman plan, the other independent or evolutionary, which began as an  army camp on a new site 
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