Family & Systemic Therapies.docx

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Neil Rector

CH 11 Systemic Therapies/Family & Couples Therapies • Individuals can only be understood within their social context • Inspired by General Systems Theory (GST) & Cybernetics,  o GST advocated studying the biological processes that lead to increasing complexity of  organization of whole organisms o Cybernetics advocated studying the methods of communication and control common to living  organisms and machines, especially computer systems.  • In this chapter, we will first look at how systems are understood from these two perspectives and then  see how this understanding has been applied to the treatment of troubled individuals, couples, and  families. • A family system, comprises not only, say, four individuals but also the interrelationships among those  four individuals and the entire context and rules of the family • The concept of wholeness ­ A marital system, cannot be broken down simply into two separate  individuals. Not only are there two individual subsystems, but there is also a consistent relationship  between the individuals that creates a marital subsystem • Boundaries ­ In incestuous families, the boundaries between the parental subsystem and the child  subsystem are unclear and permeable to the point of pathological.  o Boundaries can also be too rigid, preventing adequate interactions among individuals in a  system or between systems. Families with child abuse, may be rigidly bound off from the larger  social system and be unable to accept social support that could help prevent such abuse • Hierarchical organization ­ A family system comprises individual subsystems, a partner/marital  subsystem, a sibling subsystem, and a parental subsystem. o The family system → a larger neighborhood system, → the community, the region, and the  nation. • Systems theory actually emphasizes controlled change, which allows the development of highly  complex interactional patterns that increase rather than decrease options for the system. • Homeostasis, or balance, explains how living systems control or maintain a steady state. o Family systems possess their own set of mechanisms whose primary purpose is maintenance of  an acceptable behavioral balance within the family. Families have been found, for example, to  maintain surprisingly stable rates of speech interaction  • The mechanisms that contribute to self­regulatory processes within a couple or family are analogous to  servomechanisms in cybernetics 1 • Servomechanisms are automatic devices used to correct the performance of a mechanism by means of  error­sensing feedback. Feedback loops are seen as the most control mechanisms. Instead of two events  being related only in a linear, cause­and­effect fashion, two events can be related in a circular manner,  characterized as either a positive or negative feedback loop o Positive feedback loop  Violent arguments in families, for example, can get out of control as anger in one  partner increases anger in the other, which in turn increases anger in a circular manner.  Runaway rage can disrupt or even destroy a family’s ability to function o Negative loop  If one family member becomes angry, another may become sick. If the two deviations  balance each other, the family can maintain a stable level of hostility in the system. • Living systems are characterized as open systems, which means that energy can be freely transported  into, within, and out of the system o Communication involves the process by which information is either changed from one state to  another, or moved from one point to another in space • 3 meanings of Systemic Therapies o First, systemic, or systems, therapy can refer to a therapy modality or format. Like individual  therapy or group therapy, systems therapy denotes meeting with a certain number of people, in  this case, a couple or family.  o Second, systemic therapy can refer to treatment content or goal. The treatment deals with  family systems content and works toward improving the family system. An individual is not the  patient; the couple, the family, or another system is the patient o Third, systems thinking and systemic therapy can refer to a paradigm shift. It represents a  discontinuous break with past ideas of linear and intrapsychic causality Communications/Strategic Therapy Theory of psychopathology • Psychopathology is fundamentally an interactional process among family members, rather than an  intrapersonal problem within one member. Psychopathology serves as a homeostatic mechanism to  help families maintain an internal balance for family functioning.  o When a family is threatened, it can move toward balance through puzzling, psychotic, or other  pathological behaviors. A family’s status quo may be one in which the parents fight infrequently.  o When they do fight, if violence threatens to run out of control, a child can communicate concern  by becoming symptomatic. → serve as a negative feedback loop → a halt in hostilities → the  2 family develops a newfound concern with the identified (or index) patient (IP). But the entire  system should be the patient, not merely the individual who has developed symptoms to save the  system • If the rules become ambiguous, the system becomes disorganized, and symptoms are likely to  develop to restore order to the family. If the rules are clear, such as the rule that family members will  not relate violently, then an argument between parents need not threaten the family’s functioning, and a  child will not have to develop symptoms to control a threat of violence • When communication patterns in families are unclear, then rules become more ambiguous and  psychopathology is likely to develop. Double bind communications are among the most troublesome  patterns of communicating because they involve two incompatible messages • 5 axioms of communication o It is impossible not to communicate  Even silence is ambiguous communication o Communication implies commitment & defines relationships  if the content and the command are congruous, then the relationship is defined as  harmonious. o Relationships are contingent on how a communication is punctuated or ended  If a communication response cannot end until the same person always has the last word,  then such punctuation defines the person with the last word = exerting greater power in  the relationship o Communication is both verbal & nonverbal   The more families rely on nonverbal messages, the more ambiguous their relationships  are likely to be and the more problems are likely to arise. o Communications can be symmetrical (either side leads) or complementary (one side leads)  Psychopathology can occur in either type of relationship. Therapeutic Processes • The emphasis in communication therapy is not on the content of the communication, but rather on the  relationship­defining aspects of communication • Homeostatic mechanisms in families make family systems resistant to change. If therapists are to be  effective in changing the family’s ingrained rules for communicating and relating, then they will need to  intervene with a definite strategy (and thus are also known as strategic therapists) powerful enough to  disrupt the family’s rigid resistance • Help individuals & systems to communicate clearly & constructively 3 • Changing communication changes relationships & power dynamics Therapeutic Relationship • Develop atmosphere conducive to congruent communication • Empathy & positive regard important • Therapist is in charge & in control • Therapist uses direct & indirect techniques to control relationship • 1‐ to 1 ½ hour sessions • Better if whole family present but can work with the couple subsystem • Video: behavior of beating > she's a bad person; therapist helps family in a non­hostile way; Non­verbal  cues (hugging) Practicalities • Family therapists in general, and communication/strategic therapists in particular, are at the forefront of  videotaping, direct observation, and supervision through a one­way mirror • Strategic and communication therapies remain highly compatible with the contemporary emphasis on  time­limited psychotherapy Structural Therapy • Developed by Salvador Minuchin • Created to treat delinquents as systemic issue rather than individual problem • Initial focus on delinquency & anorexia nervosa Theory of Psychopathology • More concerned with what maintains psychopathology than with its causes → we should be  concentrating on pathological family structures rather than searching for pathological intrapsychic  structures • Pathological family systems can best be understood in contrast with healthy family systems   o An organized family will maintain clearly marked boundaries. The marital subsystem will have  closed boundaries to protect the privacy of the spouses. The parental subsystem will have clear  boundaries between it and the children, but not so impenetrable as to limit the access necessary  for good parenting. o The sibling subsystem will have its own boundaries and will be organized hierarchically, so that  children are given responsibilities and privileges consistent with age as determined by the  4 family’s culture. Each family member is also an individual subsystem with a boundary that  needs to be respected.  o Finally, the boundary around the nuclear family will also be respected, although the extent to  which kin are allowed in varies greatly with cultural, social, and economic factors o The development of skills for negotiating among siblings requires noninterference from parents.  Clear boundaries or rules help maintain freedom from outside interference 2 types of pathological family structures Disengaged family Enmeshed family;  excessively rigid boundaries;  its boundaries are diffuse.  there is little or no contact between family members.  The distinguishing quality of enmeshed families is a  “tight interlocking” of its members: attempts on the  relative absence of healthy structure, order, or  part of one member to change elicit immediate  authority. Ties between family members are weak or  complementary resistance on the part of others  nonexistent.  Enmeshment is essentially a weakening of  The overall impression of a disengaged family is  boundaries among family subsystems. distance and disconnect.  Because the boundary between nuclear family and  families of origin is not well maintained, in­law  The mother in this group tends to be passive and  problems are likely to develop. The boundary  immobile. separating the parents from their children is crossed  frequently in improper ways, such as incest. The roles of spouse and parent are insufficiently  She feels overwhelmed, has a derogatory self­image,  differentiated, so that neither the spouse, subsystem  experiences herself as exploited, and almost always  develops psychosomatic and depressive  nor the parental subsystem can operate.  symptomatology. Individual boundaries are not respected, so that  individual subsystems are not able to develop  adequate autonomy and identity.  The children in such families are at risk of developing  eg. An anorexic adolescent may assert autonomy only  antisocial symptomatology. by saying no to the family’s demands to eat. • Dysfunctional families respond to demands for change in pathological ways, as when the mother in a  disengaged family becomes more depressed or a child acts out. Usually one family member develops  symptoms and becomes the identified patient. 5 Therapeutic Processes • Because symptoms are manifested and maintained in family structures unable to adapt, the goal of  therapy is to restructure families to free the members to grow and relate. Because the family  structure reflects the rules for interacting, changing a family’s structure involves changing its rules  for relating. This typically entails changing the system’s boundaries from rigid or diffuse to normal, 
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